Les espèces en péril sont des espèces qui ont subi un déclin important de leur population dans une zone donnée. Ceci inclut les plantes, insectes, reptiles, oiseaux, mammifères - toute vie sauvage. Les espèces peuvent être désignées comme étant en péril à l'échelle provinciale (les quantités ont considérablement diminué dans une province/un territoire) ou à l'échelle fédérale (les quantités ont diminué partout au Canada).

Les espèces en péril sont menacées d'extinction (disparition à l'échelle mondiale) comme les dinosaures, ou de disparition dans une partie du monde (disparition au Canada) comme le loup de la Nouvelle-Écosse. Les espèces en péril sont habituellement menacées en raison des modifications écologiques ou des changements causés par l'activité humaine à une espèce ou à son habitat, à l'échelle locale, régionale ou mondiale.

Les espèces rares se trouvent en petits nombres ou habitent dans des zones extrêmement restreintes. Les espèces rares ne sont pas toutes en péril.

Il existe des milliards d'espèces dans le monde, dont un grand nombre n'ont pas encore été découvertes. Le taux de disparition des espèces est évalué à une espèce toutes les vingt minutes!

Ce taux est une cause de préoccupation et souligne l'importance de l'évaluation et de la protection des espèces en péril.

Le parc national des Hautes-Terres-du-Cap-Breton est situé sur une île et est encore plus protégé et isolé à cause des montagnes et de l'océan. On pense que les populations de l'île sont en plus grand danger d'extinction en raison de leur taille restreinte et de leur isolement.

Les espèces en péril se répartissent en quatre catégories :

  1. Disparue – une espèce qui ne vit plus dans une zone où elle avait l'habitude de vivre, bien qu'on puisse encore la trouver dans d'autres parties du monde.
  2. En voie de disparition – une espèce qui court un risque extrême de disparaître du pays ou de la planète.
  3. Menacée – une espèce qui a de grandes chances de se retrouver en voie de disparition si aucune mesure n'est prise pour réduire les menaces biologiques ou l'impact humain.
  4. Préoccupante – une espèce dont la population est en déclin à cause de diverses menaces et qui peut se retrouver menacée ou en voie de disparition.

Les espèces en péril sont protégées en vertu de la Loi sur les espèces en péril (LEP). Ceci signifie que des règlements, contrôles, initiatives de rétablissement et autres mesures ont été mis en place dans l'espoir de restaurer la population de ces espèces sauvages en péril.