L'orignal est le plus grand des cervidés vivants au monde, mesurant près de deux mètres au garrot.

L'orignal est le plus gros représentant de la famille des cervidés
L'orignal est le plus gros représentant de la famille des cervidés. Cet animal agit sur la croissance naturelle de la forêt, en raison d'une alimentation très sélective.

Il se caractérise par une grande taille, une longue tête dotée d’un museau proéminent, un fanon ou « cloche » sous la gorge, de longues pattes et une courte queue. En général, le pelage de l'orignal varie de brun foncé à noir, le bas des pattes étant beige ou gris. L'orignal est plus actif durant la nuit mais peut être vu à n'importe quelle heure de la journée.

Il mange des plantes herbacées autres que des graminées pendant l'été, et l'écorce, les brindilles ainsi que les bourgeons des plantes ligneuses durant l'hiver.

L'original mâle a de larges bois en éventail. Il perd ses bois à l’automne après la saison de reproduction et ceux-ci repoussent sur une période de trois à cinq mois au printemps et en été.

La femelle orignal donne naissance à un ou deux petits entre mai et juin. Un orignal peut vivre jusqu'à 20 ans en milieu sauvage.

Répartition

Les orignaux sont circumpolaires, vivant dans les forêts boréales de tout l'hémisphère nord. En Amérique du Nord, on peut les trouver partout au Canada et dans le nord des États-Unis. Le Canada abrite quatre sous-espèces d'orignaux :

  1. Alces alces americana, orignal de l'est, que l'on trouve entre l'ouest de l'Ontario et les provinces de l'Atlantique.
  2. Alces alces andersoni, orignal de l'ouest, que l'on trouve de la Colombie-Britannique jusqu'à l'ouest de l'Ontario.
  3. Alces alces gigas, orignal de l'Alaska, que l'on trouve dans l'ouest du Yukon. 
  4. Alces alces shirasi, orignal shiras, que l'on trouve dans les montagnes rocheuses dans le sud de l'Alberta et de la Colombie–Britannique