On dénombre dans le parc national Wapusk environ 3 000 caribous (Rangifer tarandus); ils forment le troupeau de caribous du cap Churchill. On trouve cette espèce emblématique, qui figure sur la pièce de 25 cents du Canada, dans le parc et dans la grande région de Churchill.

Chaque année, ces animaux empruntent les crêtes de plage du parc national Wapusk pour parcourir jusqu’à 200 km entre leur habitat d’été et d’hiver. L’hiver, les caribous de la population du cap Churchill se rendent dans les vastes tourbières à la recherche de lichens riches en hydrates de carbone qui leur permettent de conserver leur chaleur corporelle. Au printemps, le coin nord-est du parc leur sert d’aire de mise bas — on utilise normalement ces aires pour nommer les troupeaux de caribous. La mise bas des caribous se fait de façon synchrone, c’est-à-dire qu’ils reviennent relativement dans le même secteur chaque année et donnent naissance à leurs petits environ à la même période. L’objectif est de déstabiliser les prédateurs de la région et d’assurer la survie d’un grand nombre de petits. La femelle caribou a généralement un seul petit par année, qui est capable de marcher et de courir presque immédiatement après sa naissance. Le loup est le prédateur principal du caribou; cependant, dans le parc national Wapusk, on a observé des ours polaires traquer des caribous, leur courir après et, à l’occasion, en attraper.

Le caribou appartient à la même espèce que le renne et est le seul cervidé dont les mâles et les femelles ont des bois. Ceux-ci tombent et repoussent chaque année. Dans le parc national Wapusk, on peut voir où sont les aires de mise bas puisque les femelles perdent leurs bois après la naissance des petits, et on peut voir où sont les aires de reproduction puisque les mâles perdent leurs bois après le rut. On sait que les caribous et plusieurs espèces de petits mammifères mordillent les bois tombés, lesquels constituent une source de calcium et d’autres minéraux.

Voyez certains des caribous qui, curieux, se sont arrêtés devant nos appareils photo en 2016-2017!