Le parc national des Lacs-Waterton est un lieu bien particulier. Il est à la fois parc national et réserve de la biosphère. Avec le parc national Glacier aux États-Unis, il constitue le premier parc international de la paix au monde, un site du patrimoine mondial et le premier parc international transfrontalier de ciel étoilé désigné par l’IDA.

Waterton-Glacier fait partie de l’écosystème de la Couronne du continent. C’est un endroit qui renferme des ressources physiques, biologiques et culturelles d’une remarquable diversité, offrant une occasion exceptionnelle de recherche et de gestion écologiques. Ces désignations en sont le reflet.

Parc international de la paix Waterton-Glacier

En 1932, les États-Unis et le Canada ont créé le premier parc international de la paix en unissant le parc national Glacier (disponible en anglais seulement) et le parc national des Lacs-Waterton pour former le parc international de la paix Waterton-Glacier.

Aujourd’hui, les parcs nationaux Waterton et Glacier se servent de la paix et de la bonne volonté pour gérer et protéger ensemble l’eau, les plantes et les animaux du Parc international de la paix Waterton-Glacier. Vous constaterez que ce parc est une oasis de solitude et de tranquillité, un lieu puissant de réflexion personnelle sur la paix.

Les gens ont toujours été au premier plan du Parc international de la paix Waterton-Glacier. Dès 1911, John G. “Kootenai” Brown, le premier fonctionnaire du parc Waterton, tissa des liens d’amitié avec Henry “Death on the Trail” Reynolds, un garde américain de Goat Haunt, au Montana.

« La ligne imaginaire qui sépare le Canada et les États-Unis est aujourd'hui - et de tous les temps - la plus longue frontière non défendue au monde. C'est en quelque sorte un message à l'humanité que les cartographes ne doivent pas régimenter le monde, mais que la nature et l'amitié entre les peuples doivent plutôt avoir préséance. »

Stewart L. Udall, Ministre de l'Intérieur aux États-Unis , 1967

Lors de leurs rencontres et de leurs visites, les deux hommes discutèrent de l’idée de joindre Waterton et Glacier. Ils avaient le sentiment que la vallée supérieure de Waterton, qui est traversée par la frontière entre le Canada et les États-Unis, ne pouvait pas et ne devrait pas être séparée. Ils reconnaissaient que les deux parcs partageaient la même géologie, le même climat, la même faune et la même écologie, et devraient être gérés comme une seule aire protégée. « La géologie ne connaît pas de frontières, et aucune frontière établie par l’homme ne pourrait séparer les eaux du lac », déclara Reynolds.

Les deux hommes moururent quelques années plus tard, mais leur idée de joindre le parc national des Lacs-Waterton et le parc national Glacier resta vivante. L’idée d’un parc international de la paix serait relancée dans les années 1930 par les clubs Rotary de l’Alberta et du Montana.

Quelques faits au sujet du Parc international de la paix Waterton-Glacier
  • Le Parc international de la paix Waterton-Glacier est d’une superficie de 4 556 km2 (1 720 milles carrés).
  • La frontière entre le Canada et les É-U. est la plus longue frontière non défendue au monde (5 525 km/8 892 km.).
  • Les 4 et 5 juillet 1931, la première assemblée de la bonne volonté des Rotariens de l’Alberta et du Montana a eu lieu à l’hôtel Prince of Wales de Waterton. Cette assemblée avait été organisée par le Club Rotary de Cardston et près d’une centaine de membres de clubs de l’Alberta, de la Saskatchewan et du Montana étaient présents. C’est à cette assemblée que les membres ont approuvé, à l’unanimité, une résolution en vue de l’établissement d’un parc international de la paix.
  • Le révérend Samuel Middleton a joué un rôle prépondérant dans la formation du parc international de la paix. Il a rédigé la résolution originale des Rotariens en vue de la création d’un parc international de la paix, résolution qui a été appuyée par Harry Mitchell, président du Club Rotary de Great Falls, au Montana.
  • En 1932, les États-Unis ont légiféré la création du Parc international de la paix et une loi a été promulguée le 2 mai par le président Herbert Hoover. Le 16 juin 1932, le projet de loi canadien fut proclamé. Le premier ministre R. B. Bennett déclara que les deux parcs devaient désormais « prendre l’identité de parc international de la paix indiquant que la ligne de démarcation traverse le parc et divise deux grands pays et deux grands peuples qui vivent en paix depuis de nombreuses années et qui, nous l'espérons, vivront pour toujours dans l'amitié, la bienveillance et la paix. » [Traduction]
  • En 1947, deux cairns en pierre ont été érigés, l'un de chaque côté de la frontière. Ils ont été financés par des Rotariens de l'Alberta et du Montana. Un petit récipient d'étain rempli de souvenirs de l'époque a été placé dans chacune des fondations de ciment des deux cairns. Les cairns ont été consacrés le 2 août, lors d'une cérémonie où les participants se placent de chaque côté de la frontière et se serrent symboliquement la main; une cérémonie devenue maintenant une longue tradition du Parc international de la paix Waterton-Glacier (bien qu’elle se soit déroulée en divers endroits au cours des années).
  • La première randonnée du Parc international de la paix a eu lieu en 1978 et elle est actuellement dirigée par un garde forestier américain et un interprète canadien. Les randonneurs partent de Waterton pour suivre le sentier Lakeshore; ils déjeunent à la frontière internationale où ils se serrent symboliquement la main de chaque côté de la frontière lors d'une cérémonie; ils continuent le long du sentier Goat Haunt puis embarquent sur le MV International qui les ramène à Waterton.
  • Waterton a inauguré son Pavillon du Parc de la paix sur les rives du lac près de la marina, le 18 juin 1982 (lors du 50e anniversaire du Parc international de la paix). En 2015, on a retiré les fondations du pavillon du parc de la Paix et on a élaboré des plans pour la conception d'une nouvelle Place du parc de la Paix. La nouvelle Place du parc de la Paix, avec ses nouveaux éléments d'interprétation, allées et expositions, a ouvert en 2018.
  • Waterton-Glacier fut le premier parc de la paix du monde. Il existe maintenant plus de 170 parcs de paix dans le monde entier.
  • Il existe une présence autochtone dans la région depuis 12 000 ans. Certains endroits des deux parcs ont une signification profonde pour les peuples des Premières Nations.

Site du patrimoine mondial

L'UNESCO a désigné le parc international de la paix Waterton-Glacier comme site du patrimoine mondial le 6 décembre 1995.

Un site du patrimoine mondial est un lieu (comme une forêt, une montagne, un lac, un désert, un monument, un bâtiment ou une ville) revêtant une importance culturelle ou physique particulière pour le monde.

Afin de faire partie de cette liste, les lieux doivent avoir une valeur universelle et répondre à au moins un des dix critères de sélection. Par ailleurs, la protection, la gestion, l’authenticité et l’intégrité des lieux constituent des considérations importantes.

Le Parc international de la paix Waterton-Glacier en Alberta, a été inscrite sur la liste des sites du patrimoine mondial par le Comité du patrimoine mondial, pour la raison ci-dessous :

  • Critère (vii) : Les deux Parcs nationaux ont été désignés à l’origine par leurs nations respectives en raison du décor montagneux superbe, du relief topographique élevé, du paysage glaciaire et de la faune et de la flore abondamment diversifiées.
  • Critère (ix) : Le bien occupe une place centrale dans la cordillère occidentale de l’Amérique du Nord, ce qui a donné lieu à l’évolution de communautés végétales et à des complexes écologiques qui ne se retrouvent nulle part ailleurs dans le monde. Les régimes climatiques maritimes non entravés par les chaînes de montagnes au nord et au sud permettent aux plantes et aux animaux caractéristiques du Pacifique nord-ouest de s’étendre dans le parc jusqu’à la ligne continentale de partage des eaux. A l’est, les communautés de prairie se blottissent contre les montagnes sans le moindre contrefort, produisant un développement de l’interface entre communautés de prairie, montagnardes et alpines. Le Parc international de la paix comprend les sources de trois grands bassins fluviaux drainant des biomes remarquablement différents vers plusieurs océans. L’importance biogéographique de cette ligne de partage tri-océanique est accrue par les nombreuses liaisons végétalisées entre les sources. Le résultat net est la création d’un ensemble unique et d’une grande diversité de flore et de faune concentrée dans un espace restreint.

Réserve de la biosphère

La réserve de la biosphère de Waterton (disponible en anglais seulement), ainsi désignée par l'UNESCO en 1979, est la deuxième réserve de la biosphère à avoir reçu ce titre au Canada. Elle figure au nombre de seulement 18 réserves de la biosphère au pays.

La réserve de la biosphère de Waterton est un endroit particulier où l’innovation en matière de conservation et d'utilisation durable est de mise, et ce, afin de conserver la biodiversité tout en favorisant la croissance économique de la région de manière écologiquement durable.

La réserve de la biosphère de Waterton comprend une aire principale protégée, soit le parc national des Lacs-Waterton, une grande zone tampon composée de terres agricoles et de ranches privés situés dans les environs, de même qu’une aire de coopération à l’extérieur de la zone tampon, où des pratiques de gestion durable des ressources sont préconisées et mises en œuvre.

Au sujet de la réserve de la biosphère de Waterton :

  • elle a fait l’objet d’une déclaration à titre de réserve de la biosphère de l’UNESCO en 1979, trois ans après la réserve de la biosphère de Glacier aux États-Unis
  • elle a été la deuxième réserve de la biosphère au Canada, après celle du mont Saint Hilaire, près de Montréal, QC
  • le parc national des Lacs-Waterton a été le premier parc national du Canada à prendre part à ce programme

Parc international de ciel étoilé

En 2017, le parc national des Lacs-Waterton et le parc national Glacier (en anglais seulement) aux États-Unis ont été reconnus comme un parc international de ciel étoilé par l’International Dark Sky Association (IDA) (en anglais seulement).

C’est la première désignation transfrontalière de l’IDA.

Cet effort conjoint reconnaît le magnifique ciel étoilé des deux parcs et représente un engagement à long terme à l’égard de la protection et de la conservation de ces conditions de grande qualité.

La désignation exige que les deux parcs atteignent des objectifs précis, notamment la conservation ou le rétablissement des conditions de parc de ciel étoilé, la protection de l’habitat nocturne, la jouissance du ciel étoilé et de son patrimoine par le public et la manifestation de leadership environnemental en matière de questions liées au ciel étoilé.

Observation des étoiles dans le parc national des Lacs-Waterton.