Vous êtes-vous déjà demandé à quoi ressemble une harde de bisons galopant sur la plaine? Le parc national Elk Island, à seulement 45 minutes du centre-ville d’Edmonton, est la principale destination canadienne où l’on peut voir des bisons sauvages se vautrer dans la boue, brouter et galoper dans leur habitat naturel.

Commencez votre propre migration et suivez le bison du parc Elk Island partout au Canada! Le parc national du Mont-Riding, le parc national des Prairies, le parc national des Lacs-Waterton, le lieu historique national Rocky Mountain House, parc national de Prince Albert, et le parc national Banff sont tous fiers de protéger des bisons issus de la famille qui habite au parc Elk Island.

Depuis plus d’un siècle, Parcs Canada jour le rôle de chef de file dans la conservation du bison et offre des refuges à cette espèce emblématique. Le parc national Elk Island a transféré plus de 2 500 bisons des plaines et bisons des bois dans le cadre de projets de conservation du monde entier. En 2017, il avait permis la création de huit hardes de conservation du bison des bois et contribué à des dizaines de hardes de conservation du bison des plaines. Au cours des dernières années, le parc Elk Island a transféré des bisons dans le but d’appuyer de nombreux projets intéressants.

Parc national Banff
Un hélicoptère utilisé pour transporter des bisons a atterri dans un pré de montagne

Un hélicoptère utilisé pour transporter des bisons a atterri dans un pré de montagne

Parcs Canada / Clayton Szafron

En 2017, un petit groupe de bisons a été transporté vers un secteur reculé de la vallée de la Panther, dans le parc national Banff afin d’évaluer la faisabilité de réintégrer cet animal dans les écosystèmes du parc après plus de 100 ans d’absence. Il s’agit de la première étape d’un projet de cinq ans qui orientera les décisions relatives au restoring wild bison in Banff rétablissement du bison sauvage à long terme dans le parc national Banff.

Le bison est souvent considéré comme une espèce des plaines, mais il a aussi habité des vallées de montagne pendant des millénaires. La chasse au bison a entraîné la disparition de l’espèce de la région de Banff dans les années 1800. Toutefois, de 1897 à 1997, une harde de bisons a été conservée dans un enclos au parc national Banff. Lorsque l’enclos et les bisons ont été retirés en 1997 pour encourager la libre circulation des espèces sauvages dans la vallée de Bow, on comptait déjà rétablir le bison sauvage dans la région. Les peuples des Premières Nations et les écologistes font campagne pour le retour du bison depuis lors.

Nation indienne des Pieds-Noirs, Montana (États-Unis)
Des bisonneaux des plaines galopent dans une installation de rassemblement des bisons des plaines au parc national Elk Island.

Des bisonneaux des plaines galopent dans une installation de rassemblement des bisons des plaines au parc national Elk Island.

© Parcs Canada / Scott Mair

Le bison, ou « iinii » dans la langue des Pieds-Noirs, est d’une importance vitale pour les peuples des Premières Nations des plaines comme les Pieds-Noirs du Montana. Il existe un vaste mouvement autochtone, l’initiative Iinii, qui vise le rétablissement du bison. La Nation des Pieds-Noirs est signataire du Buffalo Treaty, dont l’objectif est de réintégrer l’animal dans son territoire traditionnel à des fins culturelles et pour sa conservation. Le parc national Elk Island a envoyé plus de 80 bisonneaux aux Pieds-Noirs du Montana au printemps 2016 dans le cadre de l’initiative Iinii. Ces animaux sont des descendants des bisons qui ont parcouru ces plaines il y a 100 ans.

Réserve American Prairie, Montana (États-Unis)
Une grande harde de bisons des plaines erre librement dans la réserve American Prairie, au Montana (États-Unis)

Une grande harde de bisons des plaines erre librement dans la réserve American Prairie, au Montana (États-Unis)

© American Prairie Reserve / Dennis Lingohr

La réserve American Prairie, au Montana, est une initiative privée visant à protéger l’un des écosystèmes naturels les plus menacés en Amérique du Nord : les prairies d’herbes hautes et d’herbes courtes indigènes. La réserve combine les réserves naturelles existantes et des terres privées pour former la plus grande réserve naturelle du continent américain dans l’objectif ultime de protéger plus de trois millions d’acres.

Le parc national Elk Island a contribué à cet ambitieux projet en expédiant plus de 200 bisonneaux des plaines en trois groupes. La réserve réintroduit des espèces indigènes comme le bison des plaines et l’antilocapre dans la région. On espère ainsi rétablir la migration naturelle de ces espèces.

Parc-nature Lenskie Stolby, République de Sakha (Russie)
Une remorque spécialisée transportant des bisonneaux des bois est chargée à bord d’un avion-cargo russe

Une remorque spécialisée transportant des bisonneaux des bois est chargée à bord d’un avion-cargo russe.

© Parcs Canada

En 2006, 2011 et 2013, trois groupes de 30 bisons des bois ont été transférés au parc-nature Lenskie Stolby, dans la République de Sakha (Russie). Ce transfert a été couronné de succès : les bisons se sont reproduits et la harde a grossi. L’objectif du parc-nature est de rétablir un écosystème semblable à celui qui existait dans la région avant l’extinction du bison des steppes, il y a des milliers d’années. Les écologistes espèrent que la réintroduction du plus proche parent vivant du bison des steppes, le bison des bois, accroîtra la biodiversité de la région.

L’expédition de bisons des bois en Russie favorise également la conservation de cet animal. L’établissement d’une population génétiquement viable en Russie augmente les chances de survie des espèces au cas où des populations nord-américaines seraient frappées par une maladie généralisée ou une autre catastrophe.