Fiche d’information

Expédition de la rivière Rouge de 1870
Peinture de l’expédition à la rivière Rouge aux Chutes de Kakabeka
Crédit : Bibliothèque et Archives Canada, no d’acquisition 1989-400-1 en mémoire du vicomte Wolseley

En mai 1870, le colonel Garnet J. Wolseley dirige une expédition de Toronto (Ontario) à la colonie de la rivière Rouge pour superviser la passation des pouvoirs entre le gouvernement provisoire local et le gouvernement fédéral. Il s’agit de la dernière opération militaire britannique en sol nord-américain. L’opération visait des objectifs politiques tant sur le plan international que sur le plan intérieur. Cette manifestation ferme de la souveraineté du Canada permit de bien faire comprendre aux expansionnistes américains que le Canada avait l’intention d’imposer sa mainmise, avec l’appui des Britanniques, sur le territoire nouvellement acquis de la Compagnie de la Baie d’Hudson. L’envoi de cette expédition a aussi pour effet d’apaiser la colère que les actions du gouvernement provisoire avaient déclenchée chez certains protestants de l’Ontario.

Sous le commandement de Wolseley sont déployés deux bataillons de la milice, soit le 1st (Ontario) Rifles et le 2nd (Quebec) Rifles, un bataillon de réguliers britanniques (373 soldats et officiers du 60th Rifles), de même que de petits détachements de la Royal Artillery, des Royal Engineers, de l’Army Hospital Corps et de l’Army Service Corps. En tout, 1 214 soldats et officiers sont mobilisés.

L’importance de l’expédition de la rivière Rouge réside en grande partie dans la rapidité avec laquelle elle réussit à traverser le territoire essentiellement non colonisé à l’époque. Les troupes se déplacent surtout par bateau à vapeur de Toronto à Port Arthur (Thunder Bay), car la liaison routière à partir du lac Supérieur n’est pas encore terminée. Le périple de 94 jours et de plus de 1 100 km par voie terrestre est d’autant plus ardu qu’il manque de routes, de ponts ou de dépôts de ravitaillement. L’expédition atteint finalement Upper Fort Garry (Winnipeg), sous une pluie diluvienne, le 24 août 1870.

À l’époque, la colonie de la rivière Rouge compte 13 000 habitants, ce qui représente le plus grand regroupement de population à l’ouest du lac Supérieur, et sert de centre d’administration pour la Compagnie de la Baie d’Hudson. Environ 90 pour cent des habitants sont d’ascendance mixte autochtone et européenne. Bon nombre de familles vivent sur ces terres depuis plusieurs générations. Le nouveau lieutenant-gouverneur civil est retardé en cours de route et atteint la rivière Rouge neuf jours après l’expédition. Incertains de ce qui se déroulerait à l’arrivée des troupes dans la colonie, Louis Riel et d’autres membres responsables du gouvernement provisoire quittent Upper Fort Garry peu de temps avant l’arrivée de Wolseley et de ses hommes.

Les troupes régulières britanniques retournent rapidement à l’est, mais les régiments de la milice demeurent sur place pour former la garnison de la nouvelle province du Manitoba. Les deux unités sont démantelées à l’été 1871. Bon nombre de miliciens restent au Manitoba, où ils s’installent dans les villages en pleine croissance ou s’approprient de bonnes terres agricoles.