Cette semaine en histoire

Le père de Ontario Hydro : Sir Adam Beck

Pour la semaine du lundi le 18 juin 2018

Le 20 juin 1857, Jacob Beck et Charlotte Hespeler accueillent à Baden, au Canada West (aujourd’hui l’Ontario), leur fils Adam. Futur élu, Adam Beck préconise une infrastructure électrique publique pour amener l’électricité à prix abordable dans toute la province. Il est considéré comme le fondateur de la société Ontario Hydro.

Canal de l’aménagement hydroélectrique de Queenston-Chippawa.
© Canada. Dept. of Interior / Library and Archives Canada / PA-043427.

Adam Beck se fait connaître alors qu’il exploite avec son frère une manufacture  de boîtes à cigares d’abord à Galt, puis après un agrandissement, à London, en Ontario. Il est maire de London de 1902 à 1904, période pendant laquelle il est également membre de l’Assemblée législative provinciale. En 1905, Beck devient ministre, sans portefeuille, au sein du gouvernement conservateur du premier ministre James P. Whitney.

À l’Assemblée, Beck est contre l’idée que l’électricité relève de compagnies privées. Selon lui, cela va à l’encontre de l’intérêt du public car il craint que la mainmise de ces compagnies sur les chutes du Niagara, ayant noté l’intensification de l’aménagement des chutes du côté américain depuis les années 1890. Les chutes du Niagara étaient très prometteuses pour la production hydroélectrique, et Beck espérait les préserver dans l’intérêt des Ontariens.

Vue de l’aménagement hydroélectrique de Queenston-Chippawa et de la rivière Niagara.
© Ronny Jaques / National Film Board of Canada. Photothèque / Library and Archives Canada

En 1905, le premier ministre Whitney charge Beck de mener une enquête publique pour étudier le potentiel de la production d’hydro-électricité en Ontario. Au terme de cette étude, Beck recommande au gouvernement de prendre le contrôle de la production et de la distribution de l’électricité. Sous réserve que le gouvernement vende l’électricité produite à prix coûtant, les Ontariens disposeraient d’une électricité abordable pour alimenter les industries et étendre le service aux régions rurales.

En 1906, le gouvernement fonde la Hydro Electric Power Commission of Ontario. Il s’agit de la première compagnie d’électricité publique au monde, et Beck en est le président. En 1910, la production d’électricité aux chutes du Niagara alimente 10 municipalités au moyen de lignes de transport à haute tension. Dès 1920, elle est passée à 200 villes. Deux ans plus tard, l’aménagement hydroélectrique de Queenston-Chippawa, qui est considéré comme le premier véritable mégaprojet hydroélectrique au monde, commence à alimenter la province. Il est renommé « centrale sir Adam Beck » en 1950.

Sir Adam Beck a été désigné personne d’importance historique nationale et l’Aménagement-Hydroélectrique-de-Queenston-Chippawa est un lieu historique national.

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