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La docteure Irma LeVasseur au secours des enfants

Semaine du lundi le 30 septembre 2013

Le 30 septembre 1903, Irma LeVasseur obtient son droit de pratique du Collège des médecins du Québec après avoir eu gain de cause à l’Assemblée législative du Québec. Elle devient la première femme francophone à exercer la médecine au Canada, où elle contribue à jeter les bases de la pédiatrie.

Détail d’une photographie d’Irma LeVasseur, vers 1900
© Bibliothèque et Archives nationales du Québec / Fonds Famille Justine Lacoste Beaubien / P655.S2.SS6.D8
Née le 20 janvier 1877 à Québec, Irma n'a que quatre ans lorsqu'elle est confrontée à la dure réalité de la mortalité infantile et à l’absence d’institutions pédiatriques. En effet, son petit frère meurt, et son frère aîné a une déficience légère qui l’empêche de vivre pleinement en société. Bien décidée à faire carrière en médecine, Irma entame ses études à l’âge de 17 ans et obtient son doctorat du collège de médecine et de chirurgie de l’Université du Minnesota à Minneapolis/St. Paul en 1900.

La docteure LeVasseur débute sa carrière à New York. En 1903, elle s'installe à Montréal, où elle oeuvre à la Crèche de la Miséricorde. Choquée par les conditions insalubres et le taux élevé de mortalité infantile dans la ville, elle se rend en Europe, où les technologies et le savoir sont les plus avancés, pour se spécialiser en pédiatrie.

De retour à Montréal en 1907, la docteure LeVasseur fonde un hôpital pour enfants, le Refuge des petits malades, futur hôpital Sainte-Justine. Des conflits avec l’administration l’obligent toutefois à le quitter, et elle retourne travailler brièvement à New York.

L'hôpital Sainte-Justine dans la rue Saint-Denis, près de la rue Roy
© Bibliothèque et Archives nationales du Québec / Fonds Famille Justine Lacoste Beaubien / P655.S4.SS3.D9

La docteure retourne à Québec en 1919 et la pédiatrie est reconnue comme spécialisation médicale au Canada dans les années 1920. En janvier 1923, LeVasseur ouvre chez elle une clinique pour enfants qui deviendra l’hôpital de l’Enfant-Jésus. Encore une fois, un désaccord avec l’administration l’éloigne de l’hôpital. Elle ouvre ensuite une autre clinique, appelé l’hôpital des Enfants-malades, qui prendra en 1935 le nom d’École Cardinal-Villeneuve, une école pour les enfants handicapés.

La docteure LeVasseur termine sa vie dans la misère. Elle décède en 1964, mais les trois établissements pédiatriques dont elle avait jeté les premiers fondements lui survivront. Aujourd’hui, tous dominent leur spécialité.

La docteur Irma LeVasseur est désignée personne d’importance historique nationale en 2008, en reconnaissance de sa contribution exceptionelle à l'amélioration des services de santé offerts aux enfants.

Pour en savoir plus sur la médecine au Canada, lisez les articles Femmes médecins et D. D. Palmer, fondateur de la chiropratique dans les archives de Cette semaine en histoire.

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