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Le premier chemin de fer au Canada

Semaine du lundi le 18 juillet 2011

Le 21 juillet 1836 a lieu l’inauguration du premier chemin de fer au Canada. Nommé Champlain and Saint Lawrence Railroad, ce chemin de fer relie les villes québécoises de La Prairie, sur la rive sud du fleuve Saint-Laurent, et Saint-Jean-sur-Richelieu, sur la rive ouest du Richelieu.

Le rail fait son apparition dans les mines de l’Angleterre au début du XVIIe siècle. Tranquillement, quelques rails sont installés pour transporter des pierres de carrière, puis durant les années 1830, ce mode de transport est révolutionné par l’invention de la locomotive à vapeur. Très vite, les élus et les entrepreneurs canadiens se rendent compte des avantages que pourrait apporter la construction d’une voie ferrée dans un vaste pays où les routes sont peu développées et les voies navigables, gelées jusqu’à cinq mois par année.

Le premier chemin de fer au Canada     (Champlain and Saint Lawrence Railway)
© Bibliothèque et Archives Canada / C-003295

En 1832, Peter McGill, président de la banque de Montréal, Jason B. Pierce, originaire de la Nouvelle-Angleterre, et John Molson, brasseur montréalais, fondent la première compagnie de chemin de fer au Canada dans le but de mettre sur pied une ligne ferroviaire reliant le fleuve Saint-Laurent et la rivière Richelieu. Cette ligne représente aussi une alternative intéressante pour le commerce lorsque la circulation est difficile sur la voie fluviale. La construction ne débute cependant qu’en 1835, lorsque les promoteurs ont accumulé suffisamment de fonds pour réaliser le projet du Champlain and Saint Lawrence Railroad.

À la fin de l’année, la plupart des travaux de construction sont déjà terminés. Entre-temps, une locomotive à vapeur est commandée à Newcastle-upon-Tyne, en Angleterre. Cette célèbre locomotive, appelée la Dorchester, arrive à Montréal en juin 1836. Le mois suivant, ce premier chemin de fer est enfin inauguré. Cet événement marque l’entrée du pays dans l’âge du chemin de fer.

Lord Gosford, le gouverneur général du Bas-Canada et Louis-Joseph Papineau, un  politicien, figurent parmi les premiers voyageurs. Ce petit chemin de fer, qui transporte des voyageurs plutôt que des marchandises puisque cela s’avère trop dispendieux, connaît beaucoup de succès. De nombreux chemins de fer locaux jaillissent alors un peu partout, mais il faudra attendre jusqu’aux années 1850 avant d’assister à la construction des grandes voies ferrées qui sont à l’origine de l’édification du pays.

En 1925, le premier chemin de fer au Canada est désigné un événement d’importance historique nationale et une plaque commémorative est érigée à Saint-Jean-sur-Richelieu quatre ans plus tard.

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