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Un habitant du Cap-Breton prend son envol

Semaine du lundi le 23 février 1998

Le 23 février 1909, John A. D. McCurdy décolle de la surface gelée du lac Bras d'Or, en Nouvelle-Écosse, devenant le premier homme à faire voler un appareil dans tout l'empire britannique. McCurdy fait partie d'un groupe d'amis d'Alexander Graham Bell qui ont formé l'Aerial Experiment Association (AEA). Après des années d'expérimentations, l'AEA – Glenn H.Curtiss, F.W. (Casey) Baldwin, le lieutenant Thomas E. Selfridge, McCurdy et Alexander Graham Bell – a acquis suffisamment de connaissances sur l'aérodynamique pour construire de petits appareils. Même s'il n'est guère plus qu'un moteur avec des ailes, le Silver Dart transporte McCurdy sur 800 mètres au-dessus des eaux gelées de la baie de Baddeck, réalisant le premier vol piloté dans l'histoire du Canada.

McCurdy et le Silver Dart

McCurdy et le Silver Dart
© Bibliothèque et Archives Canada / PA-61741

Bien que Bell soit surtout connu pour avoir inventé le téléphone, il a été actif dans une foule de domaines scientifiques. Il a œuvré presque toute sa vie auprès des personnes sourdes. Il était convaincu que les personnes sourdes devaient apprendre à communiquer sans utiliser le langage des signes qui, d'après lui, ne faisait que les couper du reste de la société. Bell travaillait sans relâche auprès de ses élèves, leur montrant à parler et à lire sur les lèvres. Les succès remportés auprès d'eux, et notamment auprès de sa femme Mabel, ont encore ajouté à sa célébrité, qu'il devait à ses inventions.

Mabel & Alexander Graham Bell à Baddeck

Mabel & Alexander Graham Bell à Baddeck
© Parcs Canada

Même si la recherche scientifique a fait d'immenses progrès au cours du 20e siècle, les premiers succès de Bell en médecine, en électricité, en hérédité, en aéronautique et en marine sont étonnants. Sa curiosité scientifique et son imagination lui ont fait découvrir des traitements contre le cancer, des méthodes de distillation de l'eau salée (une technique indispensable pour qui se retrouve perdu en mer) et une des premières techniques de respiration artificielle. En collaboration avec F.W. Baldwin, il a également créé plusieurs modèles d'hydroptères.

L'un des scientifiques les plus influents de son temps, A. G. Bell a vu son oeuvre commémorée au homestead d'Alexander Graham Bell, à la maison de ses parents, à Brantford, Ontario, de même qu'au Musée Alexander Graham Bell, à Baddeck, Nouvelle-Écosse. Ce musée, construit à l'endroit même où le Silver Dart effectua son vol historique, renferme des milliers d'artefacts représentant bon nombre des expériences menées par Alexander Graham Bell. On trouve également à Baddeck, Nouvelle-Écosse, une plaque commémorant les réalisations de John A. D. McCurdy dans le domaine de l'aviation, de même que le vol qui l'a rendu célèbre.

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