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« Le jour le plus triste de l'histoire de Terre-Neuve »

Semaine du lundi le 28 juin 1999

Le 1er juillet 1916, une génération entière de Terre-Neuviens périt à Beaumont-Hamel, en France, alors que s'amorce la désastreuse bataille de la Somme. Le 1er juillet demeure encore aujourd'hui une journée de deuil et de souvenir à Terre-Neuve.

Le caribou surveille le parc commémoratif Beaumont-Hamel

Le caribou surveille
le parc commémoratif Beaumont-Hamel

© Anciens Combattants Canada

La Première Guerre mondiale avait éclaté deux ans plus tôt en Europe. Comme Terre-Neuve était encore à l'époque une colonie britannique, le Newfoundland Regiment avait été appelé au front dès les premiers jours du conflit. Après s'être vaillamment défendu en Égypte et à Gallipoli (Turquie), il est dépêché en France en avril 1916.

À la bataille de la Somme, le Newfoundland Regiment est en première ligne aux côtés des Britanniques. Son sort est fixé dès le départ, car l'artillerie britannique, qui bombardait les positions stratégiques des Allemands depuis des semaines, avait malheureusement manqué bon nombre de ses objectifs. Les Terre-Neuviens se retrouvent donc complètement vulnérables au tir de l'ennemi.

Pour gagner leur propre première ligne, alourdis par 30 kilos d'équipement, ils doivent franchir 230 mètres de barbelés sous une pluie d'obus allemands. Sans protection, la plupart des hommes n'atteignent jamais l'objectif. En moins d'une demi-heure, la bataille est terminée. Des 801 hommes que compte le régiment, 255 sont morts, 386 sont blessés et 91 sont portés disparus. On dira de leur effort qu'il « fut un magnifique exemple de vaillance, fondée sur l'entraînement et la discipline. Si leur assaut échoua, c'est que les morts ne peuvent avancer ».

Newfoundland Regiment Insigne de la Première Guerre mondiale

Newfoundland Regiment Insigne
de la Première Guerre mondiale

© Anciens Combattants Canada

Le régiment fut envoyé au saillant d'Ypres pour se regrouper. Fort de plus de 100 recrues, il reprit l'entraînement le 11 juillet et retourna sur la Somme en octobre, cette fois à Gueudecourt.

La bataille de la Somme prit fin en novembre 1916. Après quatre mois de combat, le front avait été repoussé de 10 kilomètres. Ce gain minime avait coûté la vie à plus de 600 000 soldats alliés.

Terre-Neuve ne s'est jamais vraiment remise de Beaumont-Hamel. En hommage à bravoure, le Newfoundland Regiment fut le premier régiment colonial autorisé à porter le préfixe « Royal ». Le 5 juin 1925 on inaugurait le parc commémoratif Beaumont-Hamel. Beaucoup de tranchées ont été laissée intactes et les noms des 1305 Terre-Neuviens tombés au champ pendant la Première Guerre mondiale sont inscrits sur une plaque de bronze. Un caribou de bronze géant, emblème du Royal Newfoundland Regiment, domine le parc qui a été désigné lieu historique national en 1996. C'est l'un des premiers lieux historiques national établis à l'extérieur des limites territoriales du Canada et il est situé sur une terre cédée à perpétuité au Canada par la France.

Pour plus d'information, voir la Site Web des Anciens Combattants.

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