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Chants d'un sourdaud

Cette histoire est parue à l'origine en 2000

Robert William Service est né le 16 janvier 1874, à Preston, en Angleterre. Ce poète, parmi les célèbres du Canada, a présenté le Nord sous un jour romanesque et incité bien des gens à visiter le Yukon.

Service à sa cabane à Dawson

Service à sa cabane à Dawson
© Yukon Archives, A.J. Gillis Collection, no4531

Bien qu'il ait commencé à écrire dès l'âge de six ans, il suit les pas de son père et entre dans le commerce de la banque à quinze ans. Sept ans plus tard, désireux de vivre dans la nature, Service quitte l'Écosse. Débarqué à Montréal presque sans le sou, il traverse les Prairies jusqu'à Calgary, puis se rend à l'île de Vancouver où il devient ouvrier agricole. Après avoir exercé de nombreux métiers en Colombie-Britannique et dans le sud-ouest américain, il réintègre bien malgré lui la profession bancaire et décroche un emploi à la Banque de Commerce. Il est muté à la succursale du Yukon, à Whitehorse, en 1905.

Service aime le Yukon, au point de devenir un véritable « Yukonnais », un sourdaud. Même s'il aime explorer en solitaire les étendues sauvages, il participe aussi aux activités sociales de la région. Après avoir donné un récital dans une salle paroissiale, un ami de Service lui suggère d'écrire un poème sur la vie au Yukon. Service est si inspiré qu'il écrit des dizaines de poèmes au cours des mois qui suivent, puis décide d'en faire un volume : Chants d'un sourdaud (Songs of a Sourdough) connaît un succès immédiat.

En 1908, Service est de nouveau muté, cette fois à Dawson, mais il décide de quitter la banque pour devenir écrivain à temps plein. Il loue une cabane où il écrit son premier roman, The Trail of Ninety-Eight, qu'il apporte à New York pour publication. De là, il décide de gagner la Nouvelle-Orléans à pied, mais à peine rendu à Philadelphie, il saute à bord d'un train.

Pionniers du Klondike

Pionniers du Klondike
© BAC / PA-13519

Après avoir visité Cuba et séjourné chez sa mère et ses soeurs en Alberta, Service regagne le Yukon par la voie la plus difficile, par bateau. Toutefois, après avoir accepté un poste de correspondant durant la guerre des Balkans, il quitte Dawson pour de bon en 1912. Marié en 1913, Service s'installe en France, mais il continue à voyager et à écrire beaucoup. Il veut même tâter le métier de comédien et joue un rôle aux côtés de Marlene Dietrich dans Les écumeurs (The Spoilers) en 1941. À sa mort en 1958, Service était devenu une figure de légende de la poésie canadienne.

Même s'il n'est pas lui-même commémoré directement, la cabane de Robert Service et la Banque canadienne de Commerce de Dawson, au Yukon, font toutes deux partie du lieu historique national du Complexe-Historique-de-Dawson.

Visitez les lieux historique nationaux du Klondike.

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