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Semaine du lundi le 9 juillet 2007

Le 9 juillet 1904, des dignitaires des gouvernements provincial et fédéral prennent place à bord du vapeur Stony Lake et franchissent pour la première fois l’écluse-ascenseur de Peterborough à l’occasion de son inauguration. Première du genre en Amérique du Nord (et quatrième au monde), l’écluse-ascenseur de Peterborough est le système d’écluse le plus perfectionné de l’époque.

"The Lift-Lock at Peterborough [1913]"
"The Lift-Lock at Peterborough [1913]"
© Archives de l'Ontario / C7-3, 10419 / Fonds John Boyd
L’écluse-ascenseur de Peterborough fait partie d’un projet beaucoup plus vaste – la voie navigable Trent-Severn – qui doit relier la ville de Trenton, sur le lac Ontario, à la rivière Severn, dans la baie Georgienne. Au cours du 19e siècle, de nombreuses tentatives ont été lancées pour construire un canal reliant le lac Ontario à la baie Georgienne, mais pendant longtemps les gouvernements fédéral et provincial ont manifesté peu d’intérêt pour la voie navigable et l’arrivée du chemin de fer dans la province n’a rien arrangé.

Nombreux sont ceux qui pensent cependant que les canaux restent des voies de communication nécessaires. En 1896 commence donc, sous la supervision de Richard B. Rogers, la construction du plus grand système d’écluse-ascenseur au monde. Après avoir visité et étudié les trois systèmes hydrauliques en place en Europe, Rogers décide d’appliquer le même concept à grande échelle à Peterborough, où la dénivellation atteint presque 20 mètres! La construction de l’imposante structure est confiée à une entreprise d’Ottawa, Corry et Lavendure; c’est la Dominion Bridge Company qui se charge de la fabrication des presses et des ascenseurs hydrauliques qui actionnent l’écluse. Véritable exploit technique, l’écluse est l’un des premiers projets lancés par des Canadiens, pour des Canadiens.

L'écluse-ascenseur aujourd'hui - toujours la plus haute au monde
© Parcs Canada / J. Butterill / H.06.76.08.10(44)
Lors de son inauguration, en 1904, l’écluse-ascenseur apporte presque immédiatement la prospérité à la région de Peterborough. Malgré la concurrence du chemin de fer comme voie de communication, l'écluse-ascenseur devient néamoins une destination de choix pour les plaisanciers des années 1930 et, du jour au lendemain, l’une des attractions touristiques les plus courues du pays; encore aujourd’hui, elle attire à chaque année des centaines de touristes.

La conception d’origine demeure, à part quelques améliorations mineures apportées dans les années 1960. Il s’agit toujours de la plus grande écluse-ascenseur du monde, et elle est considérée comme une merveille d’architecture et de génie.

L’écluse-ascenseur de Peterborough a été désignée lieu historique national en 1979.

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