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L'anniversaire du pilote de brousse « Punch » Dickins

Cette histoire est parue à l'origine en 1998

Le 12 janvier 1899, à Portage la Prairie (Manitoba), naissait Clennell Haggerston Dickins, plus tard surnommé « Punch ». À peine âgé de dix-huit ans, Punch s'enrôlait dans l'armée canadienne avant de rejoindre le Royal Flying Corps. Durant la Première Guerre mondiale, Punch devint l'un des nombreux pilotes canadiens qui se distinguèrent sous l'étendard britannique. Après la guerre, Punch et quelques autres jeunes pilotes canadiens purent continuer de voler, mus par le désir de tester les limites du transport aérien. Ils furent les premiers pilotes de brousse.

La livraison du courrier

La livraison du courrier
© Archives de la Ville d'Edmonton / EA-10-1426

Même dans les années 1920, on connaissait encore très mal le Nord canadien. Les établissements étaient rares et les communications difficiles. Ces hommes prenaient place à bord d'appareils très différents de ceux d'aujourd'hui et s'aventuraient en territoire pratiquement inconnu. Ils transportaient des provisions jusqu'à des endroits éloignés et jouaient un rôle particulièrement important dans les opérations minières du Nord, puisqu'ils effectuaient des explorations minérales aériennes en plus d'assurer le transport des travailleurs et des biens. Les pilotes de brousse desservaient trappeurs et missionnaires, géologues et arpenteurs. Ils assuraient aussi, depuis les années 1920, une fonction indispensable sur le plan médical, transportant médecins et professionnels de la santé dans le Nord, et malades et accidentés jusqu'aux centres médicaux.

Ces dernières années, le Nord a considérablement changé. De bonnes installations de radio et de navigation, et des services d'information météorologique de pointe sont maintenant en place. Les gros établissements disposent de pistes d'atterrissage et le transport en hélicoptère est monnaie courante. Ces changements ont touché à la fois le Nord du Canada et l'aviation de brousse, mais de nombreux pilotes de brousse continuent de desservir les habitants des régions éloignées du Nord. Les Pilotes de Brousse sont commémorés par une plaque à Yellowknife. Punch Dickins est également reconnu à titre de personne d'importance historique nationale.

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