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Le premier vol postal transcontinental

Semaine du lundi le 27 février 2006

Le 1er mars 1939, C.D. Howe inaugure le service postal des Lignes aériennes Trans-Canada, avec un premier vol transcontinental de Victoria à Montréal. L’avion met près de 16 heures pour arriver à destination et doit faire de nombreux arrêts pour se ravitailler en carburant. De nos jours, il faut environ cinq heures et demie pour voler sans escale de Victoria à Montréal, soit le tiers du temps requis en 1939. Le premier vol transcontinental de passagers suivra, le 1er avril 1939.

L'honorable C.D. Howe, ministre des Transports, montant à bord du Lockheed 12, l'avion CF-CCT pour le "vol transcontinental de l'aube au crépuscule" de Montréal (Qc) vers Vancouver (Colombie- Britannique)
© Air Canada / Bibliothéque et Archives Canada / C-084023
Clarence Decatur Howe naît en 1886 à Waltham, dans le Massachusetts, et devient citoyen canadien en 1913. Après avoir obtenu un diplôme en génie du Massachusetts Institute of Technology, il est professeur de génie à Halifax à l’Université Dalhousie de Nouvelle-Écosse, puis ingénieur à la Commission canadienne des grains et enfin propriétaire de sa propre entreprise de construction.

En 1935, il est élu à la tête des troupes libérales de Port Arthur (Thunder Bay), Ontario et se présente aux élections fédérales. Élu haut la main, C.D. Howe se voit confier le ministère des Chemins de fer et des Canaux et le ministère de la Marine, qui seront plus tard fusionnés pour former le ministère des Transports. C.D. Howe introduit et supervise un grand nombre de politiques et de mesures importantes durant son mandat.

L'honorable C.D. Howe annonçant à la radio de CBC la fin des travaux du char d'assaut canadien, le Cruiser Tank construit au Angus Shops, Montréal Locomotive Works.
© Office national du film du Canada / Bibliothèque et Archives Canada / PA-174503
Il est tout particulièrement intéressé à lancer un service national d’aviation civile et c’est dans ce but qu’il présente en 1937 le projet de loi sur les Lignes aériennes Trans-Canada. Offrant d’abord des vols postaux, puis bientôt un service passagers, les Lignes aériennes Trans-Canada, une filiale des Chemins de fer nationaux du Canada, entrent en service en 1937; les premiers vols passagers réguliers relient Seattle et Vancouver, et le billet aller-retour coûte 14,20 dollars.

Beaucoup de vols internationaux sont lancés entre 1949 et 1953 et les deux principaux transporteurs aériens du Canada, de même que quelques compagnies de nolisage, répondent aux besoins des Canadiens jusqu’au début des années 1990, lorsque le Canada et les États-Unis signent une entente ouvrant leurs marchés respectifs aux transporteurs de l’autre pays, et que des transporteurs à rabais rendent les voyages par avion moins coûteux et plus accessibles pour les Canadiens.

Autrefois un moyen de transport luxueux réservé à l’élite, l’avion compte aujourd’hui parmi les modes de déplacement les plus populaires. Clarence Decatur Howe a été désigné personne d’importance historique nationale en 1984 pour sa contribution à l’industrie de l’aviation civile au Canada et pour ses nombreuses autres réalisations. Une plaque commémorative a été installée à Thunder Bay, (Ontario).

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