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Semaine du lundi le 19 septembre 2005

Le 22 septembre 1818 marque la tenue de la première Régate de St. John’s organisée de façon officielle. La course d’aviron est disputée entre six embarcations sur une longueur de deux miles, dans le but de souligner le 57e anniversaire du couronnement du roi George III. De nos jours, la Régate de St. John’s est l’événement sportif annuel le plus important et le plus ancien de l’Amérique du Nord!

Équipage qui a remporté la 2e place à la Régate de St. John
Équipage qui a remporté la 2e place à la Régate de St. John's en 1895
© Provincial Archives of Newfoundland and Labrador / VA 19-192
Jusqu’à tout récemment, on a cru que la première régate officielle s’était déroulée en 1826, mais des recherches ont révélé qu’elle remonte en fait à 1818. Même si on s’entend sur cette date, tout porte à croire que des courses avaient vraisemblablement lieu dans le port de St. John’s dès le 18e siècle.

La course se fait désormais dans un modèle unique de longue embarcation à sièges fixes, propulsées par des équipages de six personnes sur le lac Quidi Vidi. Les courses elles-mêmes possèdent également un caractère distinctif : chaque embarcation doit commencer et terminer la course au même endroit, ce qui signifie que les équipages doivent manœuvrer leur bateau autour de bouées à la moitié du parcours! Le parcours des hommes est d’une longueur de 2,45 km, tandis que celui des femmes est de 1,23 km. Les femmes participent à la course de façon officielle depuis 1949.

Au fil des ans, la régate devient de plus en plus populaire et présentement, elle attire des foules de 40 000 à 50 000 spectateurs. La compétition a toujours lieu le premier mercredi du mois d’août, si la température le permet. Le comité de la régate détient l’autorité de décréter un congé férié municipal le matin même de la course, au moment où celui-ci décide d’aller de l’avant avec l’événement ou de le remettre à la prochaine journée propice. Un carnaval est également organisé sur les rives du lac afin d’accompagner l’effervescence des courses.

Les Sons of England, vainqueurs de la Régate de 1899
Les Sons of England, vainqueurs de la Régate de 1899
© Provincial Archives of Newfoundland and Labrador / VA 19-76
La Régate de St. John’s a lieu fidèlement chaque année depuis 1818, mais elle a cependant dû être annulée à cause d’événements importants. Ainsi, il n’y a pas eu de course les années du décès d’un monarque, ni entre 1861 et 1870, en raison de l’instabilité politique et religieuse qui régnait à Terre-Neuve. La régate n’a pas eu lieu non plus en 1892 à cause de l’incendie qui dévasta St. John’s. Les courses ont été suspendues entre 1915 et 1918 pendant la Première Guerre mondiale et en 1940, au début de la Seconde Guerre mondiale. Les régates ont cependant repris dès 1941, même si la guerre faisait toujours rage, car on voulait offrir une distraction aux gens.

Les Régates de St. John’s ont été désignées un événement historique national en 1989 et une plaque commémorant la course annuelle a été érigée à St. John’s en 1992.

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