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Choisir la capitale du Canada

Semaine du lundi le 26 décembre 2005

Le 31 décembre 1857, la reine Victoria fait d’Ottawa la capitale de la province du Canada. Cette décision, qui intervient après des années de débats, n’est pas acceptée d’emblée, de sorte que la destinée d’Ottawa demeure incertaine.

Sa majesté la reine Victoria
© Bibliothèque et Archives Canada / W. et D. Downey / C-019313

Dans l’Acte d’union de 1840, qui unit le Haut-Canada et le Bas-Canada en une seule province, la province du Canada, Kingston est désignée comme capitale. Un nouvel édifice est alors construit pour l’Assemblée législative. Toutefois, en 1843, la capitale déménage à Montréal, même si ce changement n’est encore une fois que temporaire. La loi d’indemnité aux sinistrés de 1837, votée en 1849, provoque des émeutes à Montréal, durant lesquelles les édifices du parlement sont incendiés. On doit alors tenter encore une fois de choisir une capitale, ce que l’Assemblée de la province du Canada est la première à faire. Incapable d’arrêter un choix, le gouverneur général Lord Elgin propose un système selon lequel la capitale passerait de Toronto à Québec et vice versa tous les quatre ans. Sa proposition ne plaît à personne.

En dernier recours, la reine Victoria est invitée à trancher. Le successeur de Lord Elgin au poste de gouverneur général de la province du Canada, sir Edmund Walker Head, transmet des renseignements à la reine concernant l’ensemble des villes proposées et fait l’éloge d’Ottawa, qu’il privilégie comme capitale. À la fin de décembre, le choix de la reine est révélé.

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Le majestueux canal Rideau, avec les édifices parlementaires à l’arrière-plan
© Parcs Canada / B. Morin / 1991

Ottawa est une capitale idéale pour plusieurs raisons, dont bon nombre ont été soulignées par Head à la reine. La principale raison est son emplacement au Canada Ouest, qu’un seul pont sépare du Canada Est. Les deux régions enregistrent donc une victoire partielle, mais aucune victoire complète.

Cependant, la déclaration doit toujours recevoir l’assentiment de l’Assemblée de la province. La tâche s’avère ardue, car George Brown, chef du Clear Grits, tente d’exploiter la situation pour renverser le gouvernement de Macdonald-Cartier et prendre le pouvoir. En dépit de la résistance manifestée par Brown, Ottawa devient la capitale de la province du Canada en février 1859.

L’établissement de la ville d’Ottawa comme Capitale du Canada a été désigné événement d’importance historique nationale en 1976.

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