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Le premier vapeur de la Cunard

Semaine du lundi le 13 juillet 1998

Le 17 juillet 1840, le vapeur à roues Britannia arrivait à Halifax, en Nouvelle-Écosse, 12 jours après avoir quitté Liverpool, en Angleterre. Le vaisseau se rendit ensuite à Boston, au Massachusetts, complétant ainsi le nouvel itinéraire Liverpool-Halifax-Boston en 14 jours et 8 heures. Il s'agissait du premier service postal régulier par vapeur, un grand coup porté à « l'ère de la voile », et ce fut le début de la ligne Cunard, qui allait prospérer jusqu'à l'avènement des avions.

Sir Samuel Cunard

Sir Samuel Cunard
© Bibliothèque et Archives Canada / PA-124022

Samuel Cunard, qui était à bord du Britannia pour cette première traversée historique, est né et a grandi à Halifax. Il avait fondé, dans les Provinces maritimes, un empire commercial qui comprenait des banques, des exploitations forestières, des charbonnages et surtout des transports maritimes. Cunard s'était toujours intéressé aux bateaux à vapeur transatlantiques, et il était l'un des actionnaires du vapeur à roues en bois Royal William, qui avait réalisé en 1833 une traversée historique de l'Atlantique en utilisant surtout la vapeur.

En 1839, Cunard et plusieurs associés ont créé la British and North American Royal Mail Steam Packet Company, bientôt connue comme la ligne Cunard. Cunard obtenait un contrat de l'Amirauté pour établir un service régulier de courrier entre Liverpool, Halifax et Boston. Le premier navire Cunard prennait la mer au mois de mai 1840, et le Britannia faisait sa traversée historique deux mois plus tard.

Affiche de la Cunard, vers 1924

Affiche de la Cunard, vers 1924
© Bibliothèque et Archives Canada / C-136191

Samuel Cunard a fournit des navires au gouvernement pendant la guerre de Crimée, et il a reçu le titre de baronnet en 1859. Deux ans plus tard, il transférait le siège social de la ligne Cunard de Halifax à Liverpool, ville où il devait prendre sa retraite. En 1935 la ligne Cunard fusionnait avec la ligne White Star, dont le navire le plus célèbre avait été le Titanic, coulé en 1912. La ligne Cunard dominait le trafic de passagers dans l'Atlantique avec des paquebots comme le Lusitania, le Mauretania et le Queen Elizabeth 2 toujours en service, jusqu'à ce que les avions à réaction mettent fin au transport transatlantique de passagers et obligent les quelques grands paquebots restants à se transformer en bateaux de croisière.

À cause de son empire commercial dans les transports maritimes, les banques, l'exploitation forestière, les terres et les charbonnages, sir Samuel Cunard est reconnu par la Commission des lieux et monuments historiques du Canada comme une personnalité d'importance historique nationale. Une plaque a été apposée à sa mémoire à Halifax, en Nouvelle-Écosse.

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