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Le « magicien du blé »

Semaine du lundi 9 décembre 2002

Le 15 décembre 1961, Seager Wheeler, sans doute le plus honoré des fermiers des Prairies canadiennes, s’éteint à l’âge de 93 ans. Reconnu comme un pionnier de la recherche en agriculture, Wheeler s’est surtout distingué par les prix qu’il a remportés lors de championnats mondiaux du blé. Son succès a fait connaître les Prairies à titre d'endroit où il fait bon vivre et travailler, en plus de stimuler les ventes de blé canadien dans le monde.

Seager Wheeler

Seager Wheeler
© La ferme Seager-Wheeler

Natif du Royaume-Uni, Seager Wheeler émigre en Saskatchewan en 1885. Il s’établit à Rosthern, où il bâtit la ferme Maple Grove. Autodidacte, il y apprend les techniques de l’agriculture en terre sèche et se lance dans la recherche agronomique.

En 1904, Wheeler entreprend de mettre au point de nouvelles souches de blé de printemps par reproduction sélective. Il développe ainsi les blés Red Bobs et Kitchener, ainsi qu’une souche supérieure de blé Marquis. L’Association canadienne des producteurs de semences fait de son Marquis 10B la base de tous les blés Marquis enregistrés au Canada. Entre 1911 et 1918, les souches résistantes de blé de printemps de Wheeler lui valent cinq fois le titre de champion mondial du blé, un record encore inégalé. Partout en Amérique du Nord et au Royaume-Uni, scientifiques, universitaires et fermiers réclament des semences des variétés de blé qu’il a mises au point. Wheeler développe aussi diverses variétés de cultures horticoles, comme le pommetier de la Saskatchewan et la rose Seager Wheeler.

La ferme Maple Grove de Seager Wheeler

La ferme Maple Grove de Seager Wheeler
© Parcs Canada

Wheeler connaît un succès remarquable avec ses expériences d’agriculture scientifique, un domaine jusque là dominé par les universités et les gouvernements. En 1910, Wheeler devient membre de l’Association canadienne des producteurs de semences. Il rédige de nombreux articles pour le Grain Growers Guide, puis un livre, Book on Profitable Grain Growing, A Study of Dry-Land Farming, paru en 1919. Parcourant la Saskatchewan comme conférencier, Wheeler devient célèbre et sera qualifié de « magicien du blé de Rosthern » et de « roi du blé ». Il fait l’objet de nombreux articles dans divers journaux canadiens, américains et britanniques comme le Time et le Maclean’s. Wheeler reçoit un diplôme honorifique de l’Université Queen’s en 1920 et il devient membre de l’Ordre de l’Empire britannique en 1943. Bien qu’il soit surtout connu pour ses techniques de culture progressistes, il est également réputé comme inventeur de machines agricoles, dont un nettoyeur de semences. Il prend sa retraite à Victoria (Colombie-Britannique) en 1947.

Seager Wheeler a été désigné personne d’importance historique nationale en 1976 pour sa contribution au développement de l’Ouest canadien. La Ferme Maple Grove de Seager Wheeler a été commémorée en 1994.

Pour plus d’information, visiter: Le site de la Ferme-Seager-Wheeler (en anglais seulement).

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