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La construction du canal Rideau

Pour la semaine du lundi Mai 20, 2002

Le 24 mai 1832, le lieutenant-colonel John By inaugure officiellement le canal Rideau. Constitué de 47 écluses et de 52 barrages, cet ouvrage exceptionnel relie la rivière des Outaouais et Kingston, sur le lac Ontario.

Lt.-Col. By watching the building of the Rideau Canal, 1826

Lt.-col. By regarde la construction du canal Rideau, 1826
Bibliothèque et Archives Canada /  d'aquisition 1972-26-795

À la fin de la guerre de 1812, labsence dune voie dapprovisionnement militaire sécuritaire vers le Haut-Canada (aujourd'hui, l'Ontario) est évidente. Les Américains ayant menacé de couperle Saint-Laurent comme route de ravitaillement, on suggère de construire un canal à lintérieur des terres. Ce nest toutefois qu'en 1825, dans un rapport sur les défenses de lAmérique du Nord britannique, quune commission formée de membres des British Royal Engineers recommande la construction du canal Rideau.

Le lieutenant-colonel John By arrive dans la région en 1826 et entreprend d'arpenter le tracé du canal. Comme il souhaite que le canal puisse accommoder de petits navires de guerre à vapeur, il se rend compte que les écluses devront être plus grandes que ce qui avait été prévu à l'origine. Le Trésor britannique refusant de dépenser davantage, By n'obtiendra lautorisation requise qu'en 1828.

Pour construire le canal, By doit surmonter un obstacle de taille : 202 km de rivières, de lacs et de ruisseaux coulant dans toutes les directions et à des élévations différentes dans une région sauvage, densément boisée et presque entièrement inhabitée. En outre, il doit compter uniquement, ou presque, sur le travail manuel des 5 000 hommes engagés pour les travaux. Plusieurs entrepreneurs ont une longue expérience de la maçonnerie et de l'excavation, mais d'autres sont peu fiables et manquent dexpérience, ce qui cause des retards coûteux. Toutefois, grâce à une technique innovatrice — lemploi de hauts barrages pour rendre les rivières navigables et minimiser les travaux dexcavation dans la roche — le canal est complété.

Lt.-Col. By watching the building of the Rideau Canal, 1826

Les écluses de Kingston Mills, canal Rideau 
Bibliothèque et Archives Canada / d'aquisition 1979-12-23 /
Source : M. R.W. Henwood, Montréal (Québec)

Peu après, By retourne en Angleterre où il sattend à être félicité de son travail. Le Trésor britannique lui reproche plutôt largent dépensé. Offusqué, By est accusé de malversation et de désobéissance aux ordres. En privé, ses supérieurs l'appuient, mais en public, ils gardent le silence. À sa mort, en 1834, By est un homme déçu.

Le canal Rideau demeure une importante artère commerciale jusquen 1849, date de la construction d'écluses profondes dans le Saint-Laurent. Au plan militaire, il perd son importance alors  que la menace américaine diminue au fil des années. Des vapeurs transportant passagers et marchandises continuent de desservir les collectivités locales jusque dans les années 1930. Par la suite, avec le développement des réseaux routier et ferroviaire, le canal naccueille plus que des navires de plaisance et des canots.

Le lieutenant-colonel John By est une personne dimportance historique nationale. Le Canal-Rideau est un lieu historique national du Canada.

Pour plus dinformation, visitez le site Web du lieu historique national du Canal-Rideau.

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