Cette semaine en histoire

Archives

Josiah Henson - Naissance d'un leader

Semaine du lundi le 12 juin 2000

Le 15 juin 1789, Josiah Henson naît esclave dans le comté de Charles, au Maryland. Après avoir trouvé la liberté au Canada, Henson devient l'une des grandes célébrités de son époque en raison de son association avec le personnage principal de l'oeuvre de Harriet Beecher Stowe, La case de l'oncle Tom. Cependant, plus qu'un personnage, Henson était un leader.

Josiah Henson

Josiah Henson
© Avec permission de la St. Clair Parkway Commission

Alors que beaucoup d'esclaves cherchent à s'échapper vers le nord, où l'esclavage avait été aboli, Henson juge préférable d'acheter sa liberté plutôt que de vivre en fugitif. On lui fait tellement confiance qu'on le charge d'escorter 21 autres esclaves jusqu'au Kentucky. Pendant son voyage de retour vers le Maryland, Henson se fait prêcheur et amasse une somme suffisante pour acheter sa liberté. Il est toutefois trahi par son maître et vendu. Il décide alors de fuir avec sa famille et prend contact avec le « Chemin de fer clandestin » (CFC), un réseau informel venant en aide aux Noirs fugitifs qui désirent devenir libres. Après un dangereux périple de six semaines, ils atteignent le Haut-Canada (aujourd'hui l'Ontario) le 28 octobre 1830.

Au Haut-Canada, Henson devient l'un des leaders de la communauté du CFC. Son engagement le met en contact avec Hiram Wilson, un missionnaire américain anti-esclavagiste. Ensemble, ils fondent une école de métiers autour de laquelle ils espèrent voir se greffer une communauté organisée de réfugiés du CFC. En 1842, ayant réuni l'argent nécessaire pour son école, Henson fonde l'établissement de Dawn, près de Dresden, au Haut-Canada.

Dawn est ouvert aux gens de toutes les couleurs. Leader spirituel et symbolique de Dawn, Henson encourage la colonisation de la région et fait la promotion de diverses industries pour payer les dépenses associées à la grande raison-d'être de l'établissement: le British-American Institute. Cette école de métiers assure la formation et l'instruction de la population de la région, souvent refusée dans les écoles blanches. Malheureusement, les jours de Dawn sont comptés.

« La Case de l'oncle Tom » à<br>Uncle Tom's Cabin Historic Site, Dresden, ON

« La Case de l'oncle Tom » à
Uncle Tom's Cabin Historic Site, Dresden, ON

© Avec permission de la St. Clair Parkway Commission

Des tensions entre Henson et d'autres administrateurs de l'établissement suscitent de la dissension au sein de la communauté. De plus, beaucoup de réfugiés du CFC retournent dans le sud se battre dans l'armée de l'Union durant la guerre de Sécession. Cette baisse de population oblige l'Institut à fermer ses portes en 1868 et Dawn cesse alors d'exister en tant qu'établissement organisé. Henson demeure cependant à Dresden jusqu'à sa mort en 1883.

Grâce à ses mémoires et à son association avec « l'oncle Tom  », Henson était une figure centrale de la lutte contre l'esclavage. Le révérend Josiah Henson est commémoré à titre de personne d'importance historique nationale parce qu'il a contribué à améliorer la vie de la population noire du Haut-Canada et pour son rôle à titre d'un des conducteurs du « Chemin de fer clandestin ».

Date de modification :