Cette semaine en histoire

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L’industrie de l’Ouest chauffe à plein régime!

Pour la semaine du 13 juin 2016

Le 17 juin 1985, l’usine de la Medalta Potteries Ltd. est désignée lieu historique national. Cette entreprise aura été la première à expédier des marchandises ouvrées hors de l’Alberta, un jalon important dans l’histoire industrielle de l’Ouest canadien.

Récipient typique en argile rouge fabriqué par Medalta
© Musée canadien de l’histoire

Medalta Potteries tire son nom de Medicine Hat, le centre industriel de l’Alberta au XXe siècle en raison de son vaste réseau ferroviaire et la ville qui verra naître l’entreprise. Le district des industries de l’argile de Medicine Hat est le plus vieux site industriel de l’Ouest canadien. La région regorge d’argile de grande qualité, un matériau idéal pour la fabrication de toutes sortes de produits, depuis des briques jusqu’à des pipes, en passant par des assiettes et des tasses. De plus, les abondantes réserves de gaz naturel fournissent la chaleur, la lumière et l’électricité nécessaires, et ce, à une fraction du coût du bois ou du charbon. Cette source d’énergie peu coûteuse se révèle particulièrement utile pour la production de poteries, une activité exigeant une source constante de chaleur intense pour alimenter les fours qui transforment l’argile en céramique.

L’usine de Medalta est fondée en 1912 par la Medicine Hat Pottery Company. En 1915, elle est rachetée par Medalta Stoneware Ltd. L’entreprise commence à expédier ses produits dans l’Est du Canada en 1921. Renommée Medalta Potteries en 1924, la production atteint son apogée entre les années 1920 et 1950, période pendant laquelle elle représente 67 % de la production totale de poteries au Canada. Dans les années 1940, l’entreprise jouit d’un quasi-monopole dans la production de poteries pour l’industrie de l’hospitalité, notamment des assiettes et des tasses utilisées dans les hôtels canadiens.

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Les travailleurs devant le four «à ruche» de Medalta, 1929
© Avec l'aimable autorisation du musée Medalta

Medalta a fait principalement de la vaisselle utilitaire. Pendant ses quelque 40 années d’exploitation, l’entreprise produira 700 types de produits en céramique. Mentionnons des briques en terre cuite, des bouteilles de bière en grès céramique, des plats à cuisson, des assiettes et des tasses ainsi que de la vaisselle en porcelaine fine et des pièces ornementales. Les produits de Medalta sont si durables qu'en 1928 ils sont assortis d’une garantie de 3 000 ans! Encore aujourd’hui, les poteries Medalta se retrouvent dans les cuisines des quatre coins de la planète.

Medalta connaîtra un déclin dans les années 1950, l’utilisation croissante de l’acier, du verre et du plastique réduisant peu à peu la demande de produits en céramique. C’est aussi et surtout l’époque où les autorités éliminent les tarifs protecteurs et ouvrent ainsi la voie à l’importation massive de produits bon marché du Royaume-Uni et du Japon. L’entreprise déclare faillite en 1958. Aujourd’hui, les installations sont administrées comme musée vivant et produisent encore certaines poteries selon les méthodes d’origine.

En raison de leur rôle dans le développement de l’industrie en Alberta, les industries de l’argile de Medicine Hat ont été désignées événement historique national. Pour prendre connaissance d’autres récits sur le développement de l’Ouest, lisez Dans les vastes plaines de l’Ouest, Le roi du bétail de l’Ouest, John Ware, cowboy et légende et Biggar, ville ferroviaire des Prairies dans les archives de Cette semaine en histoire.

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