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Trajet hivernal : Les embarcations sur glace dans le détroit de Northumberland

Semaine du 19 décembre 2016

Le 19 décembre 1827, un premier trajet entre Cape Traverse à l’Île-du-Prince-Édouard et Cap-Tourmentin au Nouveau-Brunswick est effectué par le service d’embarcation sur glace qui fait la livraison du courrier et le transport de passagers.

Embarcations sur glace prêtes à traverser le détroit de Northumberland
©Public Archives and Records Office / Acc2301/273 / circa 1900

À cette époque, le service d’embarcation sur glace est le moyen de transport le plus rapide et le plus fiable entre les deux provinces pendant l'hiver, d’autant plus que le premier câble téléphonique sous-marin est seulement installé en 1910. Le trajet d’environ 15 km est pratiqué pendant 90 ans, soit de 1827 à 1917. En 1829, le gouvernement signe une entente pour faire du service d’embarcation sur glace un service plus régulier. En 1886, les personnes qui veulent traverser le détroit de Northumberland à bord d’un bateau doivent payer 6$. Toutefois, on peut faire le trajet pour la somme de 3$ si on accepte d’aider l’équipage lors de la traversée.

Les embarcations sur glace mesurent environ 5 mètres de long par 2 mètres de largeur et sont très légères pour être facilement navigables sur les glaces. La coque, fabriquée de métal, résiste à la glace. L’équipage est composé de 4 ou 5 hommes, plus un capitaine. Les hommes, qui sont attachés au bateau par des harnais par mesure de sécurité, poussent l’embarcation sur la glace. Ils utilisent parfois des pagaies, des avirons ou une voile pour naviguer sur les parties du détroit non gelées.

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Le site de commémoration des embarcations sur glace à Cape Traverse, Île-du-Prince-Édouard
©Parks Canada Agency / Agence Parc Canada

Les traversées sont parfois très difficiles, il y a de nombreux risques. En mars 1885, une tempête de neige immobilisa trois embarcations sur glace, avec 15 membres d’équipage ainsi que 7 passagers à bord. Ils passèrent la nuit au milieu du détroit gelé en se servant des bateaux comme abris contre les rafales de vent et de neige. Cette mésaventure ne fit aucun mort.

Malgré le danger que représentaient les traversées hivernales, seulement un passager, en 1855, et un membre d'équipage, en 1917, ont perdu la vie pendant les 90 ans du service des bateaux à glace. C’est en 1917 que le gouvernement instaure un service de traversier brise-glace entre le Nouveau-Brunswick et l’Île-du-Prince-Édouard. Le traversier brise-glace étant plus sécuritaire, plus rapide et plus fiable, ce fut la fin du service des embarcations sur glace.

Les embarcations sur glace sont un événement historique national commémoré à Cape Traverse à l’Île-du-Prince-Édouard. Pour en apprendre plus sur l’histoire de l’Île-du-Prince-Édouard, lisez « La septième province » et « Le sentier dans la montagne » dans les archives de Cette semaine en histoire.

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