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Une longue glissade vers la victoire

Pour la semaine du lundi le 10 août, 2015

Le 12 août 1904, James Kenneth (Ken) Watson voit le jour à Minnedosa, au Manitoba. Il commence à pratiquer le curling à l’adolescence et a 21 ans lorsqu’il  remporte son premier bonspiel. Watson se distingue à titre de skip talentueux (capitaine de l’équipe) et contribue grandement à faire connaître le sport. Il est intronisé au Temple de la renommée des sports du Canada en 1969, et il reçoit l’Ordre du Canada en 1975.

Ken Watson effectue sa célèbre longue glissade
© Temple de la renommée des sports du Canada

Une équipe de curling est appelée un quatuor, et c’est le capitaine qui détermine la stratégie. Pour jouer, deux équipes de quatre joueurs font glisser des pierres de granite sur la glace pour chercher à atteindre une zone qui ressemble à une cible, mais qui, porte le nom de maison. Les joueurs se servent de balais pour brosser la glace devant la pierre et en influencer la trajectoire. À la fin de chaque manche, la pierre qui se trouve le plus près du centre de la maison marque des points pour l’équipe qui l’a lancée. Le quatuor qui marque le plus grand nombre de points remporte le match.

Watson participe au Grand Aggregate Championships du Bonspiel du Manitoba en 1939 en tant que capitaine de son quatuor de Strathcona. Il répète cette performance chaque année de 1942 à 1947. Il est le premier joueur à être skip de son quatuor lors de trois championnats Brier, soit en 1936, en 1942, et en 1949. Le quatuor de Watson remportera au total 32 tournois de curling de grande envergure.

De gauche à droite, le quatuor de Ken Watson, soit C.H. Scrymgeour, Jimmy Grant, Grant Watson et Ken Watson, pose avec son impressionnante collection de trophées
© Western Canada Pictorial Index, 1942

Si la réussite de ce quatuor est certes attribuable au talent de Watson, il faut aussi savoir que celui-ci est le père de la technique de la longue glissade. En effet, les chaussures habituellement portées par les curleurs les empêchaient de s’étirer suffisamment vers l’avant, lorsqu’ils s’accroupissaient pour glisser au moment de lancer les pierres. Watson transforme le sport en retirant la semelle de caoutchouc de la chaussure de son pied dominant. Avec la semelle de cuir ainsi exposée, il parvient facilement à glisser beaucoup plus loin sur la glace. Cette innovation est rapidement adoptée par les autres curleurs. Non seulement la longue glissade est intéressante à regarder, mais elle transforme le jeu.

Watson contribue grandement à la promotion du curling au Canada en rédigeant des chroniques éducatives et en donnant des cours pratiques. Son livre, Ken Watson on Curling, qui traite des stratégies, des techniques et du travail d’équipe, se vend à 150 000 exemplaires. L’enthousiasme de Watson stimule aussi le développement du curling aux échelons junior. En effet, Watson, qui travaille comme enseignant au secondaire à Winnipeg, organise en 1940 le premier championnat de curling pour le niveau secondaire.

Le Royal Montreal Curling Club est désigné comme événement historique national depuis 1953. C'est la plus ancienne association sportive au Canada.

2015 est l’Année du sport! Oubliez la chaleur de l’été en lisant dans les archives de Cette semaine en histoire quelques articles sur d’autres sports d’hiver, par exemple Le patin Acme et le loisir préféré des Canadiens, Le « Saint-Graal » du hockey, et Le plus ancien organisme sportif au Canada.

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