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Bon 175e anniversaire Sir Wilfrid Laurier!

Cette histoire est parue à l'origine en 2000

Pour la semaine du lundi le 14 novembre 2016

Le 20 novembre 1841, Wilfrid Laurier est né à Saint-Lin–Laurentides, 45 km au nord de Montréal. Influencé par son père, qui était maire de la collectivité, Laurier s’intéresse très tôt à la politique. En 1896, il devient le premier Canadien français à être premier ministre du Canada.

Wilfrid Laurier
© Bibliothèque et Archives Canada / C-001971

Après avoir obtenu son diplôme en droit de l’université McGill, Laurier ouvre un cabinet à Arthabaska, Québec en 1867. Il s’implique dans la politique régionale en faisant connaître les politiques libérales et en défendant les droits des Canadiens français. En 1871, il est élu à la législature provinciale. Il démissionne trois ans plus tard, se fait élire à la Chambre des communes en 1874 et est ensuite nommé Chef de l'opposition. Préconisant l’unité nationale dans un contexte d’affrontement des cultures, cet orateur de talent s’efforce de donner au Parti libéral une image favorable. Finalement, il est élu premier ministre en 1896, puis fait chevalier l’année suivante.

La prospérité et la croissance marquent les 15 années du gouvernement Laurier. De nouveaux chemins de fer sont commandés, dont le Grand Tronc Pacifique et le National transcontinental. L’immigration est en hausse et mène à la création de l’Alberta et de la Saskatchewan en 1905.

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Laurier en campagne, 1908
© Bibliothèque et Archives Canada / C-000932

Même si la situation économique du Canada s’améliore, la popularité de Laurier commence à diminuer avec l’ampleur que prend la question de l’unité nationale. Laurier perd des appuis au Québec quand il néglige d’assurer à la minorité catholique française des nouvelles provinces les droits à l’éducation. Puis, en 1910, il propose de fournir à la Grande-Bretagne cinq croiseurs et six destroyers prêts à intervenir, n’importe où dans le monde. Aux yeux des Canadiens français, le nombre est trop élevé; pour les Canadiens anglais, il est insuffisant. Enfin, un an plus tard, Laurier présente une politique de libre-échange sans restriction avec les États-Unis. Les industries y voient une trahison et sont outrées, tandis que le Parti conservateur affirme que c’est un affront envers la Grande-Bretagne. Pour régler la question, Laurier déclenche des élections générales et subit une cuisante défaite.

Après cet échec, Laurier voit son leadership décliner au sein du parti. Durant la crise de la conscription, la plupart des membres anglophones quittent le Parti libéral pour se joindre au gouvernement d’union de Borden, favorable à la guerre. Laurier demeure le chef d’une opposition divisée jusqu'à sa mort, le 17 février 1919.

Sir Wilfrid Laurier a été l’homme politique qui a occupé le plus longtemps le poste de premier ministre, sans interruption. Il est désigné personnage historique national en 1938. Divers lieux historiques nationaux, dont la Maison-Laurier à Ottawa, la Maison-Wilfrid-Laurier à Victoriaville et le Lieu historique national du Canada de sir-Wilfrid-Laurier à Ville-des-Laurentides rendent honneur à sa vie.

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