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Hearne construit Cumberland House

Semaine du lundi le 24 mai 1999

Le 29 mai 1775, Samuel Hearne quitte Cumberland House, le tout premier poste de traite de la Compagnie de la Baie d'Hudson (CBH) à l'intérieur des terres, avec une première cargaison de fourrures. Hearne a établi ce poste au confluent des rivières Saskatchewan et Churchill afin d'exploiter les richesses de la région. Cumberland House demeure le plus ancien établissement de la Saskatchewan.

Samuel Hearne

Samuel Hearne
© BAC / C-20053

D'origine britannique, la CBH possède un immense domaine autour de la baie d'Hudson depuis 1670. Ses navires transportent les fourrures jusqu'en Angleterre d'où ils rapportent des marchandises qui servent à faire du troc avec les Autochtones. Comme la CBH exerce un monopole sur la région, on s'attend à ce que les Premières Nations apportent leurs fourrures jusqu'aux postes de la compagnie, près de la baie, évitant ainsi d'envoyer des traiteurs à l'intérieur des terres.

La CBH a confié au Britannique Hearne la tâche difficile de faire un relevé des terres situées à l'intérieur et de faire connaître la compagnie aux peuples éloignés. En outre, la CBH veut trouver un passage dans le Nord-Ouest vers l'Asie ainsi que des mines de cuivre. Lors de ses deux premières expéditions, Hearne est volé puis abandonné par ses guides autochtones. À sa troisième tentative, il se fait accompagner par un chef autochtone respecté, Matonabbee, qui lui sert de guide. Ensemble, ils traversent d'interminables étendues de terres dénudées et survivent à des tempêtes de neige, à des disettes et même à un massacre par les Inuits. Hearne a les pieds gelés et perd ses ongles d'orteils. Il ne trouvera ni passage du Nord-Ouest, ni mines, mais il sera le premier Européen à atteindre l'océan Arctique par voie terrestre.

Découvertes de Samuel Hearne

Découvertes de Samuel Hearne
© L'Encyclopédie du Canada
Éditions Stanké

Hearne se voit alors confier l'établissement du premier poste de la CBH à l'intérieur des terres, Cumberland House. De là, la CBH entend concurrencer les pelletiers de Montréal, présents dans l'Ouest depuis les années 1760, qui la privent d'une partie de ses profits en traitant directement avec les peuples autochtones de l'intérieur. Beaucoup d'autres postes de la CBH seront établis à l'intérieur des terres, ce qui permettra à cette compagnie de faire face à l'expansion de la Compagnie du Nord-Ouest (réunissant bon nombre de pelletiers de Montréal). Les deux compagnies fusionneront en 1821.

La Commission des lieux et monuments historiques du Canada a reconnu Cumberland House en tant que premier poste de traite de la CBH à l'intérieur des terres, et Samuel Hearne comme son fondateur. Elle a également reconnu la découverte de la rivière Coppermine par Hearne et les années que celui-ci a passées par la suite à titre de gouverneur au fort Prince-de-Galles (CBH).

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