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Souriez! Un photographe de célébrités est né

Semaine du lundi le 3 mars 2014

Le 8 mars 1826 marque la naissance de William Notman, photographe, homme d’affaires et innovateur, à Paisley, en Écosse. La technique de Notman, ses portraits remarquables et ses photographies composites de conception très élaborée font de lui le plus célèbre photographe du 19e siècle au Canada.

William Notman
©Musée McCord / William Notman / 1869
Notman étudie l’art, mais il travaille d’abord pour l’entreprise de textile de sa famille, jusqu’à ce que la faillite de la société le force à chercher du travail ailleurs. En 1856, il décide d’immigrer à Montréal avec son épouse et son enfant, et s’y trouve une place comme commis de magasin. Il quitte toutefois cet emploi après seulement quelques mois pour se consacrer à sa passion : la photographie. Il ouvre son premier studio de photographie en décembre 1856.

En 1858, la Compagnie de chemin de fer du Grand Tronc lui confie le mandat de photographier la construction du pont Victoria à Montréal. Dès l’ouvrage achevé en 1860, le prince de Galles se rend au Canada pour inspecter le pont nommé en l’honneur de sa mère. À cette occasion, le gouvernement du Canada offre au prince une collection de photographies du pont prises par Notman. Celles-ci plaisent tellement à Sa Majesté que « Photographe de la reine » est inscrit sur le portique qui domine l’entrée de son studio.

La photo de gauche est une mise en scène photographique. Celle de droite est le résultat final. Cette photo est assez simple, mais les photos composites peuvent être constituées de plus de 300 figures.
© McCord Museum / William Notman / 1876

L’entreprise de Notman connaît un essor fulgurant dans les années 1860. Il remporte des concours internationaux de photographie, publie des collections de ses œuvres et élargit son champ de pratique en ouvrant de nouveaux studios dans des grandes villes de l’Amérique du Nord. Ses services n’ont jamais été aussi sollicités, tandis qu’un flot incessant d’hommes politiques influents et de familles bien nanties défile dans son studio. Il photographie également des gens ordinaires et des événements se déroulant à Montréal. Son œuvre constitue une collection photographique exhaustive de la ville durant cette période.

À l’époque de Notman, la photographie est loin d’être instantanée, et il faut du temps pour produire une image. Pour recréer une scène représentant des personnes en mouvement, Notman crée donc des photographies composites. Il prend des dizaines de photos de chaque personne et les dispose ensuite sur un fond afin de produire une scène unique! Le travail méticuleux qu’exige chacune de ces photographies composites en fait les plus célèbres des œuvres de Notman.

Notman s’éteint le 25 novembre 1891. Aujourd’hui, sa vaste collection de photographies se trouve au Musée McCord, à Montréal. William Notman a été désigné personne d’importance historique nationale pour sa contribution exceptionnelle au domaine de la photographie et pour l’étendue de son œuvre.

Pour en savoir plus sur William Notman, visitez l’exposition virtuelle du Musée McCord dédiée à sa vie et à son œuvre. Pour en savoir plus sur d’autres grands artistes canadiens, consultez les articles Marc-Aurèle Fortin saisit la beauté de la nature, Un artiste canadien inspirant et Anniversaire de naissance de l’artiste Robert Harris dans les archives de Cette semaine en histoire.

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