Cette semaine en histoire

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Le premier coureur des bois

Semaine du lundi le 21 juillet 2014

Le 26 juillet, 1615, Étienne Brûlé et Samuel de Champlain se rendent jusqu’au Lac Nipissing, en Ontario. Brûlé en est à son deuxième voyage d’exploration dans la région. Figure énigmatique et protégé du grand explorateur Samuel de Champlain, Étienne Brûlé est le premier Français à se mêler aux peuples amérindiens et à prendre connaissance de la richesse naturelle de la région des Grands Lacs.

Étienne Brûlé à l’embouchure de la rivière Humber (1615)
© Bibliothèque et Archives Canada / Charles William Jefferys / 1972-26-1395
À 15 ou 16 ans, Étienne Brûlé embarque possiblement à bord du Don de Dieu, le navire de Samuel de Champlain. Une fois en Amérique, avec la permission de ce dernier, Brûlé part vivre un an parmi les Algonquins afin d’apprendre leur langue. S’accordant aux mœurs de son peuple d’adoption, il vit en nomade et voyage à l’amérindienne. Il réussit même l’exploit de traverser les rapides de Lachine en canot d’écorce!

Lorsqu’ il rejoint Champlain près de Saut St-Louis (aujourd’hui les rapides de Lachine, Québec) en juin 1611, l’explorateur est stupéfait de revoir « son jeune garçon » enchanté de son expérience, accompagné d’un gros groupe d’Hurons et d’Algonquins dont il a adopté la tenue. Il parle aussi leur langue et est accepté comme l’un des leurs. Il sert d’intermédiaire entre les Français et les peuples autochtones pour conclure des alliances et faire le commerce des fourrures.

Itinéraire d’Étienne Brûlé, 1615-1621
© Musée canadien des civilisations, IMG2013-0143-0010-Dm

Brûlé n’est pas plutôt revenu qu’il repart. Il s’enfonce en effet dans le pays des Hurons, où il s’engage dans des chemins jusqu’alors inexplorés par les Européens. Selon ses dires, il aurait rejoint la rivière de l’Outaouais, traversé le lac Nipissing et sillonné quatre des Grands Lacs! Au total, il passe plus de 20 ans parmi des peuples autochtones. Malheureusement, sa gloire se ternit: non seulement est-il discrédité auprès de Champlain par un prêtre qui désapprouve ses mœurs libres, mais les Français ne lui pardonnent pas d’aider les frères Kirke, des Britanniques, à prendre Québec. Outre les Iroquois qui le capturent et le torturent (situation dont il se sort en bluffant), ses alliés hurons se retournent contre lui et l’assassinent vers 1633.

Modèle d’esprit aventurier et indépendant, Étienne Brûlé a été désigné personne d’importance historique nationale pour le rôle d’interprète qui a contribué au fleurissement du commerce de la fourrure. Il est un bon exemple de l’attrait qu’exerçait la vie libre des Amérindiens et des coureurs des bois sur la jeunesse française. Samuel de Champlain a aussi été désigné personne d’importance historique nationale.

Pour en savoir plus sur les explorateurs, voyez Champlain cartographie les côtes, On récolte ce qu’on sème, Le premier établissement européen officiel à Terre-Neuve et Les explorations de William Baffin dans les archives de Cette semaine en histoire.

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