Patrimoine mondial : Canada

Nouvelle Écosse

Falaises fossilifères de Joggins Falaises fossilifères de Joggins
© Gouvernement de Nouvelle Écosse

Il y a environ 300 millions d’années, l’actuelle rive est de la baie Chignectou, au nord de la baie de Fundy, était une forêt tropicale humide située près de l’équateur. Connues sous le nom de « Galápagos de l’âge du charbon », les falaises fossilifères de Joggins offrent un exemple remarquable de l’évolution de la vie sur Terre durant la période pennsylvanienne (l’« âge du charbon »).

Les falaises fossilifères de Joggins constituent les archives les plus complètes au monde de la vie terrestre durant la période pennsylvanienne de l’histoire de la Terre, appelée « âge du charbon ». Le site renferme les plus importants vestiges au monde des deux éléments caractéristiques de l’« âge du charbon » : les tétrapodes terrestres, notamment les premiers reptiles et les premiers amniotes, et les « forêts humides carbonifères » qui leur servaient d’habitat. L’apparition des amniotes, les premiers vertébrés à acquérir la capacité de se reproduire hors de l’eau, a été l’un des évènements les plus marquants de l’histoire de la vie sur Terre. Ce sont les traces de cette étape cruciale de l’évolution qui ont été préservées dans les fossiles de Joggins. Ces falaises, qui sont constamment rongées par les plus hautes marées du monde, et les fossiles d’environ 200 espèces d’animaux et de plantes trouvés sur le site constituent depuis longtemps des témoins essentiels nous permettant d’approfondir notre compréhension de l’évolution de la vie et de l’histoire de la Terre.

De riches gisements de charbon attirent les mineurs à Joggins depuis le XVIIe siècle. Par ailleurs, des géologues étudient le site depuis plus de 150 ans, et les découvertes qu’ils y ont faites ont contribué à façonner notre compréhension de l’évolution et de la géologie. En effet, sir Charles Lyell, considéré comme le père de la géologie moderne, a exploré les falaises de Joggins en 1842 et en 1852 en compagnie de sir William Dawson, né en Nouvelle-Écosse et devenu plus tard le recteur de l’Université McGill. Grâce à eux, le site de Joggins est mentionné dans l’ouvrage De l’origine des espèces de Darwin. Abraham Gesner, également né en Nouvelle-Écosse et inventeur de l’huile de charbon (ou kérosène), et sir William Logan, fondateur de la Commission géologique du Canada, ont aussi étudié les falaises de Joggins.

De nos jours, le Joggins Fossil Centre est situé sur le site de l’ancienne mine numéro sept de Joggins. Il présente la plus remarquable collection de spécimens carbonifères fossilisés du monde et explique l’incidence qu’ils ont eu sur notre conception de l’histoire de la Terre et de l’évolution. Les falaises de Joggins sont accessibles au public, et des visites guidées du site sont également offertes.

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Site Web des Falaises fossilifères de Joggins
Falaises fossilifères de Joggins

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Patrimoine mondial - Falaises fossilifères de Joggins