Parc national et réserve de parc national du Canada Kluane

Sentier Cottonwood

Point de départ :
Aire de fréquentation diurne du Lac-Kathleen, située à 27 km au sud de Haines Junction, sur la route de Haines, ou à 54 km au sud de Haines Junction, sur le chemin du lac Mush.
Distance :
83 km
Durée :
De 4 à 6 jours
Gain d'altitude :
520 m
Point culminant :
1 310 m
Cartes topographiques 1:50 000 :
Lacs Kathleen 115 A/11
Lac Mush 115 A/6
Auriol 115 A/12
Lacs Cottonwood 115 A/5

Vue d'ensemble

Le sentier Cottonwood, qui décrit une boucle partielle de 83 km, a deux points de départ : le lac Kathleen ou le chemin du lac Mush. Son parcours varie d’une route carrossable en véhicule 4×4 à un sentier à simple voie. Il traverse des pessières blanches, une forêt magnifique et unique de peupliers baumiers, s’achemine par deux cols de montagnes et suit de vastes prés alpins. Il est jalonné de poteaux indicateurs dans la plupart des secteurs, et le tracé est relativement facile à suivre. Les ponts sont rares, de sorte que les randonneurs doivent être prêts à traverser des ruisseaux à gué. En période de crue, il est recommandé aux randonneurs de partir du côté du lac Kathleen. Cette randonnée se fait habituellement en quatre à six jours, mais il est possible d’en prolonger la durée. La période idéale pour parcourir ce sentier s’étend de la mi-juin au début de septembre.

Le permis d’accès à l’arrière-pays et les contenants à provisions à l’épreuve des ours (tous deux offerts au Centre d’accueil de Haines Junction) sont obligatoires. De plus, entre le ruisseau Cottonwood et le lac Kathleen, les randonneurs doivent obligatoirement camper aux emplacements désignés. Pour les autres secteurs, le camping sauvage est autorisé.

L’administration de Kluane procède parfois à la fermeture du sentier pendant les mois d’été en raison de la présence d’ours. Le personnel du Centre d’accueil de Haines Junction pourra vous donner les derniers renseignements à ce sujet.

La description qui suit débute par la route du lac Mush, dans le sens des poteaux indicateurs du sentier. Si vous préférez commencer par le lac Kathleen, suivez les indications de la fin vers le début.

Description

Du point de départ (chemin du lac Mush) au km 5,5 : Le sentier suit au début un chemin d’une voie pour véhicules à quatre roues motrices qui mène au lac Mush (22 km du point de départ). Le tracé est facile à suivre.

Du km 5,5 au km 7,5 : Au premier carrefour, prenez l’embranchement de gauche (celui de droite mène au ruisseau Shorty). De là, vous devez traverser les diverses branches du ruisseau Alder sur une distance d’environ un kilomètre. Suivez le ruisseau en aval en vous laissant guider par les poteaux.

Du km 7,5 au km 12 : À partir de cet endroit, le sentier monte sur du terrain élevé et sec. Il parcourt de nombreuses petites collines et dépressions du côté gauche de la vallée principale.

Du km 12 au km 16,5 : Un petit pont qui se cache à votre droite vous permet de traverser au sec un ruisseau sans nom. Notez les marques de griffes qu’un ours a laissées sur l’arbre se trouvant à votre gauche, juste après la traversée. Il n’est pas recommandé de passer la nuit dans ce secteur, ni dans l’ancien camping rustique du ruisseau Dalton, parce que les ours s’y promènent souvent. Une fois au ruisseau Dalton, vous pouvez emprunter le pont qui enjambe le cours d’eau à votre droite.

Du km 16,5 au km 21,5 : Le sentier décrit une fourche; prenez l’embranchement de droite, qui monte à flanc de coteau (celui de gauche mène au lac Mush). Vous devrez grimper sans relâche sur une distance de 5 km, en longeant le ruisseau Dalton, à travers une forêt d’épinettes. Le sentier abouti par la suite dans un pré. Il s’agit de l’ancien site de camp Dalton. Il n’est pas recommandé de camper dans ce pré. C’est un passage très fréquenté par la faune comme le suggère l’abondance de traces laissées par les ours. Poursuivez votre route jusqu’au-dessus de la limite forestière.

Du km 21,5 au km 26,7 : Le sentier traverse le col Dalton et franchit de nombreux petits ruisseaux. Suivez d’abord la berge ouest du ruisseau Dalton, puis, une fois parvenu au cours supérieur, traversez du côté est. Le secteur est fréquenté par le grizzli, l’orignal et le lagopède. Vous pourriez aussi y voir toutes sortes de petits oiseaux ainsi que de nombreuses autres espèces d’animaux : renard, coyote, loup, carcajou, mouflon, chèvre, marmotte, pica, spermophile et aigle royal.

Du km 26,7 au km 33 : Vous devez amorcer une descente en suivant en gros le ruisseau Shrikes. Après une série de lacets escarpés, c’est le passage du ruisseau Victoria qui vous attend. Les poteaux posés de chaque côté du cours d’eau marquent le meilleur endroit où traverser. (Vous devrez retraverser plus tard le ruisseau Victoria, à l’endroit où il se jette dans le lac Louise, au km 67).

Du km 33 au km 35,7 : Le sentier s’étend en direction ouest (amont) en bordure du ruisseau Victoria. Vous n’aurez aucune difficulté à le suivre jusqu’au km 35,7. Ensuite, le sentier bifurque en montant vers la droite. Prenez-le; c’est l’unique moyen de quitter la vallée!

Du km 37,5 au km 39,3 : Vous gagnerez 150 m d’altitude sur ce tronçon, qui vous amène au-delà du second col de montagne de votre randonnée. Ici, le sentier est balisé au moyen de poteaux ou de cairns en pierre. Si vous pouvez vous le permettre, prenez le temps d’explorer ce joli secteur.

Du km 39,3 au km 41,8 : Vous vous trouvez maintenant dans la vallée du ruisseau Cottonwood. Le sentier descend en serpentant à travers des peuplements de peupliers baumiers et des prés remplis de fleurs sauvages.

Du km 41,8 au km 46,6 : Vous avez franchi la moitié du parcours. Demeurez du côté gauche du ruisseau Cottonwood jusqu’à un petit ruisseau tributaire. Traversez ce petit cours d’eau tout en demeurant du côté gauche du Cottonwood, surtout en période de crue. En aval, cherchez un repère qui indique l’endroit où le sentier traverse le ruisseau Cottonwood et s’enfonce dans un pré, entre des fourrés de broussailles. Poursuivez votre route dans le pré jusqu’à ce que vous regagniez le ruisseau Cottonwood au km 46,6. Lorsque le niveau d’eau est bas, vous pouvez marcher dans le lit du cours d’eau. Il est recommandé de se procurer de l’eau avant d’atteindre le site de camping désigné parce que ce secteur n’a aucun point d’eau à proximité. C’est au km 47 que débute le tronçon de 36 km où vous êtes tenu de camper dans un emplacements désigné.

Du km 46,6 au km 49 : Le sentier bifurque vers le nord et sinue à travers un bosquet d’épinettes et de saules sur une distance d’environ 1 km, avant d’émerger dans un vaste pré. Le premier camping désigné se trouve dans ce pré de 2 km (entre le km 47 et le km 49). Le prochain se trouve à 18 km de distance, près du cours inférieur du ruisseau Victoria. Il vous est interdit de camper entre ces deux endroits. Vous remarquerez peut-être une piste d’ours, qui se rend jusqu’à l’une des dernières épinettes avant le pré pour ensuite s’en éloigner. Les pistes de ce genre, qui sont marquées d’empreintes par le passage répété d’un ou de plusieurs ours, mènent souvent à des arbres contre lesquels les bêtes se frottent et se font les griffes.

Du km 49 au km 52,4 : Le poteau du km 49 se dresse bien à la vue dans le pré. Le camping est interdit entre cet endroit et le ruisseau Victoria, au km 67. Le sentier quitte le pré et tourne vers la droite, tout en suivant la colline pour éviter les endroits humides. Il se peut que le terrain soit un peu spongieux et mouillé depuis le fond du pré jusqu’au chemin minier abandonné qui vous ramènera au lac Kathleen. Pendant le milieu et la fin de l’été, la shépherdie du Canada (Shepherdia canadensis) et d’autres arbustes à baies qui représentent d’importantes sources de nourriture pour les ours poussent en abondance dans ce secteur et sur le reste du sentier. Ouvrez l’œil, faites du bruit et demeurez sur vos gardes.

Du km 52,4 au km 55,7 : Le ruisseau est traversé d’un petit pont, et le chemin descend à travers une vieille forêt d’épinettes qui débouche sur l’ancien chantier de la mine Johobo.

Du km 55,7 au km 57,3 : Vous pouvez voir les vestiges de la mine abandonnée Johobo, qui est demeurée en exploitation jusqu’au début des années 1960. On y extrayait de la bornite, minerai de cuivre de couleur pourpre qui se trouve en petites veines dans la roche volcanique. La petite montagne qui se trouve à votre droite donne accès au puits de la mine. La zone dégagée où vous vous trouvez est souvent parcourue de pistes d’animaux.
Du km 57,3 au km 67,1 : Les dix prochains kilomètres épousent une colline qui domine le lac Louise. Vous devrez traverser plusieurs pentes avalancheuses parcourues de petits ruisseaux. Enfin, le sentier parvient à la rive du lac Louise et débouche sur un vaste cône alluvial au km 67,1.

Du km 67,1 au km 71,3 : C’est ici que, pour la seconde fois, vous traversez le ruisseau Victoria. À cet endroit, cependant, il est beaucoup plus large, et le courant, bien plus rapide. Vous préférerez peut-être traverser en début de matinée, période où le niveau d’eau est le plus bas. Il se peut que vous ayez à chercher quelque peu pour trouver un endroit où le ruisseau est large et moins profond. Après la traversée, les poteaux vous indiquent la route à suivre pour regagner le sentier menant au lac Kathleen.

Du km 71,3 au km 74,2 : Vous trouverez d’autres emplacements de camping désignés à environ 4 km au-delà du ruisseau Victoria, sur les berges du lac Kathleen. Le camping a été aménagé à un endroit où le sentier traverse un ruisseau sans nom (à peu près au km 71,3) et quitte la forêt pour longer la berge du lac. Choisissez l’emplacement qui vous donne la meilleure visibilité : optez pour le bord du lac plutôt que pour le boisé qui se trouve près du sentier. Il s’agit du dernier emplacement de camping désigné avant le point de départ du sentier au Lac-Kathleen. Vous devrez donc parcourir le reste du trajet en une journée (environ 12 km). À partir de cet endroit, le sentier longe la berge du lac avant d’aboutir à une péninsule, au km 74,2.

Du km 74,2 au km 77,9 : Le camping du Ruisseau-Goat a été fermé en permanence en raison de la présence d’ours dans le secteur. Devant vous, le sentier traverse le ruisseau Goat, étroit cours d’eau au débit rapide. Il se peut que vous deviez le traverser un peu plus en amont. Le sentier continue juste après le ruisseau et escalade un glacier rocheux en lacets. Cette partie du trajet est jalonnée de cairns de pierre.

Du km 77,9 au km 81,0 : Continuez sur le sentier jusqu’à l’intersection du sentier King’s Throne (balisé par un poteau), puis tournez à gauche. Vous n’aurez qu’à parcourir une courte distance pour arriver à l’ancien chemin minier qui longe le lac Kathleen. À cet endroit, un autre poteau vous indique l’embranchement à prendre.

Du km 8l au km 82,7 : Tournez à droite et suivez le vieux chemin minier sur une distance de 2 km pour parvenir au bout du sentier.

NOTE : N’oubliez pas de signer à nouveau le registre dès que possible au Centre d’accueil de Haines Junction. Si vous apercevez des ours pendant votre excursion ou si vous remarquez une détérioration de l’état du sentier, veuillez en informer le personnel à votre retour.

Emplacements de camping désignés

Pour réduire les risques d’affrontements avec les ours le long du sentier Cottonwood, les randonneurs doivent obligatoirement camper dans des emplacements désignés entre le lac Kathleen et le ruisseau Cottonwood.

À l’issue d’une évaluation de plusieurs emplacements, l’administration de Kluane a conclu que les risques d’affrontements étaient moins élevés dans trois secteurs précis :

  1. le long des berges du lac Kathleen, à l’embouchure d’un ruisseau sans nom (à peu près au km 71,3)
  2. au cône alluvial du cours inférieur du ruisseau Victoria (au km 67)
  3. dans les prés Cottonwood (du km 47 au km 49).

Les excursionnistes sont tenus de parcourir en une seule journée les tronçons qui se trouvent entre les campings désignés. Ils doivent donc planifier leur randonnée avec soin. Voici les distances approximatives qui séparent les campings désignés :

  • Du lac Kathleen au ruisseau sans nom (km 71,3) 12 km
  • Du ruisseau sans nom au cône alluvial du Victoria (km 67) 4,3 km
  • Du cône alluvial du Victoria aux prés Cottonwood (du km 47 au km 49) 18 km

Remarques

Il y a plusieurs ours dans la région. Passez en revue les recommandations contenues dans le dépliant Vous êtes au pays des ours. Veuillez signaler la présence d’ours au personnel de l’un des centres d’accueil.

Sentiers et parcours