Espèces en péril

La couleuvre obscure de l’Est

Elaphe obsoleta

Qu’est-ce que la couleuvre obscure de l’Est ?

Species at Risk - Le saviez-vous?

Lorsqu’on les approche, les couleuvres obscures de l’Est dégagent une odeur déplaisante et font le bruit d’un serpent à sonnettes…et ce même si elles n’ont pas de « sonnettes »!

La couleuvre obscure de l’Est adulte mesure de 1,5 à 1,8 mètres de long. Elle est impressionnante mais elle n’est pas venimeuse !

Son corps est le plus souvent noir brillant avec le menton et la gorge blanchâtres. Les jeunes couleuvres ont des motifs tachetés. Elles sont plus pâles que les adultes et leur couleur s’obscurcit avec le temps.

La couleuvre obscure de l’Est grimpe bien aux arbres. Elle se nourrit surtout d’œufs d’oiseaux, d’oisillons, d’insectes et de petits mammifères : l’écureuil gris est le plus gros animal qu’elle est capable d’attraper.

Ses prédateurs naturels sont les visons, les buses, les coyotes et les ratons laveurs.

Au Canada, cette couleuvre peut vivre jusqu’à 25 ou 30 ans. Son rythme de reproduction est plutôt lent. En effet, elle a besoin de 10 à 12 ans pour devenir adulte et la femelle pond des oeufs seulement aux deux ans.

Son habitat préféré est l’orée des bois : là où la forêt de feuillus rencontre des espaces ouverts comme les champs, les clairières ou les étangs. Elle trouve aussi refuge et nourriture près des bâtiments abandonnés.

Les couleuvres, comme tous les serpents, sont des animaux à sang froid : beaucoup de leurs habitudes servent à trouver la bonne température pour vivre. Par exemple :

  • Pour garder leurs œufs au chaud, elles pondent dans la matière végétale en décomposition ou du fumier.
  • Pour passer l’hiver, elles se regroupent dans des abris situés en profondeur dans le sol et protégés du gel.
  • Au printemps et à l’automne surtout, elles vont se réchauffer à des endroits chauds et ensoleillés, par exemple les troncs d’arbres ou les routes.

Ces habitudes de vie sont essentielles à la survie des couleuvres obscures de l’Est, mais elles peuvent aussi les exposer à certains dangers.

Où vit la couleuvre obscure de l’Est ?

Couleuvre obscure de l’Est qui se déplace entre des branches au sol.
La couleuvre obscure de l’Est trouve refuge et nourriture dans les tas de branches au sol.
© Parcs Canada / Sutherland, D. / 1982

La couleuvre obscure de l’Est est surtout présente dans l’Est des États-Unis.

  • Au Canada, on ne la trouve qu’en Ontario où il ne reste que 5 populations isolées les unes des autres :
  • Quatre populations vivent près du lac Érié dans ce qu’on appelle la zone carolinienne.
  • Une cinquième population vit de part et d’autre du fleuve Saint-Laurent, dans ce qu’on appelle l’Axe Frontenac. Le parc national du Canada des Îles-du-Saint-Laurent fait partie de ce territoire.