Espèces en péril

L'anguille d'Amérique

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Ça se trouve où?

Aire de répartition

L'aire de répartition de l'anguille d'Amérique s'étend depuis le nord de l'Amérique du Sud jusqu'au Groenland. Dans le Canada atlantique, elle fréquente les milieux dulcicoles (eau douce), de même que les estuaires et les zones littorales (près des côtes) marines reliées à l'océan Atlantique jusqu'au nord du centre du Labrador. On associe cette vaste répartition d'une seule population à la panmixie, notion signifiant que tous les membres d'une même espèce s'accouplent au hasard au sein d'une seule population reproductrice.

Aire de répartition
Aire de répartition
© Parcs Canada

Reproduction et cycle vital

Bien que les anguilles d'Amérique adultes vivent dans une aire géographique très vaste, elles frayent toutes au même endroit : la mer des Sargasses, grande zone de l'Atlantique située à l'est des Bermudes. On croit qu'une femelle peut pondre jusqu'à 20 à 30 millions d'œufs. Une fois écloses, les larves, appelées leptocéphales, peuvent dériver pendant des mois au gré des courants du Gulf Stream avant de se rendre vers les zones littorales. Lorsqu'elles atteignent les côtes de l'Amérique du Nord, les larves mesurent de 5 à 7 cm et ont amorcé le stade vital suivant, soit celui des civelles transparentes; elles sont alors, comme l'indique leur nom, complètement transparentes. Une fois dans les estuaires d'eau douce (où les cours d'eau rencontrent la mer), les civelles commencent à se colorer et à se transformer en civelles pigmentées. Elles s'établissent alors dans les baies côtières ou les estuaires, ou migrent vers les cours d'eau, les étangs et les lacs d'eau douce. Au stade adulte, elles se métamorphosent ensuite en anguilles jaunes, puis, 4 à 25 années plus tard, en anguilles argentées. À ce dernier stade, les individus retournent dans la mer des Sargasses pour y frayer et mourir. La plus vieille anguille gardée en captivité a vécu 88 ans.

Reproduction et cycle vital
Reproduction et cycle vital
© Ministère des richesses naturelles de l'Ontario

Habitat

L'anguille d'Amérique est catadrome, c'est-à-dire que les juvéniles et les adultes vivent en eau douce, mais que les individus sexuellement matures frayent dans l'océan. Les anguilles jaunes occupent tous les types de milieux dulcicoles accessibles, y compris les estuaires et les baies protégées. À mesure qu'ils se transforment en anguilles jaunes, les individus adultes se déplacent souvent entre l'eau salée et l'eau douce, fréquentant ainsi les estuaires et les baies durant l'été, puis remontant les cours d'eau et les lacs durant l'hiver. Les anguilles s'enfouissent dans la boue le jour l'été et toute la journée l'hiver.

Alimentation

Les larves d'anguilles ne semblent pas avoir un système digestif fonctionnel et se nourrissent donc probablement en absorbant des nutriments dissous. Les anguilles jaunes de petite taille mangent des invertébrés, et les individus plus gros, principalement des poissons. Dès la métamorphose en anguilles argentées et le retour vers la mer commencés, les anguilles cessent de se nourrir pour conserver leur énergie et leurs ressources en vue du développement des organes sexuels.

Importance de l'espèce pour les Autochtones

Pour les Mi'kmaq, les Wolastoqiyik et les Passamaquoddy, l'anguille d'Amérique (« Katew ») est un être spirituel. On la retrouve dans les légendes des Mi'kmaq. Outre sa signification spirituelle, l'espèce a été, et est toujours, une source importante de nourriture aux propriétés médicinales. Elle représente aussi un symbole cérémoniel. Par le passé, la Katew était un aliment de base pendant toute l'année, mais surtout au début de l'hiver et au printemps, lorsque les conditions environnementales empêchaient les Mi'kmaq de pêcher d'autres poissons. Une des propriétés médicinales de l'anguille lui provient de sa peau, qui a la capacité unique de s'étirer considérablement sans se déchirer. On utilisait donc souvent la peau d'anguille pour bander les membres blessés. Les Mi'kmaq appliquaient également de la peau d'anguille sur leur peau pour soulager les crampes, les rhumatismes, les maux de tête et les blessures. La Katew servait aussi aux ornements décoratifs tels que des attaches pour cheveux, lesquelles, selon la légende « Sakklo'pi'k », étaient fabriquées de peau d'anguille, de piquants de porc-épic et de babiche.

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